28 septembrie 1781: începutul sfârșitului

timp de șase ani, spectrul înfrângerii a stăruit fiecare gând al generalului George Washington. Pe măsură ce avantajul după avantaj a dispărut, cuferele americane s-au uscat, iar cel mai promițător general a trădat Revoluția, părea din ce în ce mai mult că Washingtonul și armata sa pestriță își vor pierde lupta pentru independență. Dar în septembrie 1781, pe un vârf de deal pe care se temea că nu-l va mai vedea niciodată, Washingtonul ar putea respira în cele din urmă un oftat de ușurare.

cu trei săptămâni mai devreme, începuse un marș spre sud de zona New York, unde el și soldații săi petrecuseră cea mai mare parte a războiului. Acum, pentru prima dată de când a fost numit comandant-șef în 1775, și-a vizitat casa de la Mt. Vernon. Lucrurile au fost în cele din urmă în căutarea pentru armata lui, de asemenea, deși el nu ar fi putut ghici cât de mult. Pe 28 septembrie 1781, acum 225 de ani, el și aliații săi aveau să ajungă în Yorktown, Virginia. Acolo va înscrie prima și ultima sa victorie ofensivă majoră. Asediul de la Yorktown ar câștiga Revoluția Americană.

fervoarea revoluționară a Americii s-a atrofiat în anii lungi din 1776. Armata Continentală a fost ruptă. Înrolările scăzuseră la nimic, iar bunăvoința cetățenilor fusese cheltuită de mult timp. Americanii s-au săturat de acest război nesfârșit. Dacă Washingtonul nu ar oferi o victorie uriașă sau un avantaj undeva-oriunde-Revoluția s-ar descompune cu siguranță. Dar fără comanda mării, nu putea face mare lucru. Un inamic precum britanicii, care putea aproviziona, întări sau scăpa oriunde de-a lungul coastei, era aproape imposibil de învins. Franța, aliata patrioților din 1778, avea cu siguranță puterea navală de a prelua controlul asupra apelor americane, dar navele franceze păreau întotdeauna ocupate în altă parte. „Dacă Franța amână acum ajutorul în timp util, nu ne va folosi de nimic dacă va încerca acest lucru în continuare”, scria Washingtonul în primăvara anului 1781. „Suntem la capătul legăturii noastre și acum sau niciodată eliberarea noastră trebuie să vină.”

„suntem la sfârșitul legăturii noastre”, scria George Washington în 1781.

el și colegii săi luptau pentru nimic mai puțin decât libertatea lor, dar pentru Anglia și Franța America a reprezentat doar un teatru într-un război mondial. Soldații regelui se luptau, de asemenea, cu francezii și spaniolii în Europa, Caraibe și Oceanul Indian. În ciuda mărimii și forței Forțelor Armate Britanice, Londra a cruțat doar o așchie pentru comandantul său șef din America, generalul Henry Clinton. Fără întăriri, pe care le-a solicitat în mod constant, Clinton s-a resemnat cu o strategie defensivă, un joc de așteptare. Mai devreme sau mai târziu, el va avea destui oameni pentru a zdrobi Continentalii o dată pentru totdeauna, sau coloniștii vor deveni atât de obosiți de război încât vor renunța.

Generalul Charles Cornwallis începuse să se îndoiască de comandantul său șef. Ordonat să apere exploatațiile Britanice din Carolinas, tânărul, ambițiosul și agresivul Cornwallis a vrut acum să atace Virginia. Cu o recoltă profitabilă de tutun și numeroase depozite de aprovizionare, Virginia i-a menținut pe rebeli pe linia de plutire. „Dacă ne referim la un război ofensiv în America”, scria Cornwallis la 10 aprilie 1781, ” trebuie să abandonăm New York-ul și să aducem întreaga noastră forță în Virginia.”Desigur, Clinton nu a vrut un război ofensiv în America până când nu a primit alte mii de întăriri și să părăsească New York-ul, pe care coroana îl deținea din 1776, părea o nebunie. Lui Cornwallis nu-i păsa. Clinton, luxos înrădăcinat într-un conac din Manhattan, s-ar putea mulțumi să urmărească alunecarea războiului, dar pe 25 aprilie Cornwallis și armata sa au părăsit Wilmington, Carolina de Nord, îndreptându-se spre coasta Virginiei.

în nord, Washingtonul și-a plănuit propria grevă. Pe 22 mai, el și generalul francez Vicontele de Rochambeau s-au întâlnit la Wethersfield, Connecticut, pentru a planifica o strategie pentru forțele lor combinate. Au decis provizoriu să atace New York-ul. Lupta nu ar fi ușoară, dar Washingtonul a recunoscut că a fost „cel mai capabil să lovească o lovitură de moarte stăpânirii Britanice din America.”Dacă nimic altceva, Clinton ar putea cere întăriri de la Cornwallis, ceea ce ar ușura presiunea asupra armatei americane din sud.

apoi Washingtonul a primit o scrisoare care a schimbat cursul istoriei. Amiralul francez Comte de Grasse se lupta cu amiralul britanic George Rodney pentru controlul Caraibelor din aprilie. Acum, în loc să se întoarcă în Franța așa cum era planificat inițial, își va naviga cele 29 de nave de război și 3.000 de oameni către Chesapeake. De Grasse, dintr-o singură lovitură, îi oferise Washingtonului cea mai bună oportunitate de război. Dar stabilise și o limită de timp: trebuia să se întoarcă în Indii până pe 15 octombrie. Washingtonul a avut două luni.

Washingtonul a aflat de planurile lui De Grasse pe 14 August. Două zile mai târziu și-a avut armata în marș. Dacă Clinton ar suspecta că Washingtonul se îndreaptă spre Virginia, cu siguranță l-ar avertiza pe Cornwallis. Și dacă Cornwallis s-ar muta spre interior sau spre Carolinas sau dacă navele lui Clinton ar ajunge mai întâi la Chesapeake, flota lui De Grasse ar fi inutilă. Așa că Washingtonul a continuat să fenteze New York-ul. Odată ce oamenii lui au ajuns în New Jersey, au înființat ceea ce părea a fi tabere permanente. Clinton părea să nu acorde atenție, chiar dacă Patrioții vulnerabili au traversat Hudson în zeci de bărci mici. „Un inamic puțin îndrăzneț și capabil ar fi profitat de moment, atât de favorabil pentru el, atât de jenant pentru noi, pentru un atac.”a scris colonelul francez William de Deux-Ponts. „Indiferența și letargia lui . . . este o enigmă care nu poate fi rezolvată de mine.”

Clinton și-a repetat scuza obișnuită: avea nevoie de mai mulți bărbați. Nefiind orb la avertismentele flagrante ale unui atac împotriva New York-ului, el i-a cerut lui Cornwallis pe 11 iunie 3.000 de întăriri. Clinton a dezaprobat incursiunea subordonatului său în Virginia; din moment ce Cornwallis abandonase Wilmington, posturile Britanice din Carolina de Sud și Georgia căzuseră unul câte unul. Dar el a permis totuși Cornwallis o mână relativ liberă. În loc să-i ordone să se întoarcă la Wilmington, Clinton a recomandat „o stație defensivă în orice situație sănătoasă pe care o alegeți, fie că este vorba de Williamsburg sau Yorktown.”Nici lui Cornwallis nu i-a plăcut pentru că erau boxați pe o peninsulă lungă. El a făcut pentru Portsmouth în schimb.

la începutul lunii iulie, Clinton ajunsese, cel puțin oarecum, la interesul lui Cornwallis pentru Virginia. Dându—și seama că peninsula Virginia-delimitată de râurile James și York și Golful Chesapeake-ar putea servi drept bază navală importantă, el i-a spus lui Cornwallis să-și păstreze toți oamenii acolo și să fortifice Old Point Comfort, la vârful peninsulei. El ar putea lua, de asemenea, Yorktown, dacă este necesar. Clinton l-a considerat pe acesta din urmă cel mai apărabil dintre cele două locuri. Așa a ajuns un mic și decrepit port de tutun de pe râul York să decidă soarta unei națiuni infantile.

odată ce aliații au traversat Delaware, în primele zile ale lunii septembrie, atacul asupra New York—ului a fost expus ca o cacealma-atât pentru Clinton, cât și pentru patrioți, care până acum nu își cunoscuseră adevărata țintă. New Englanders s-au opus brusc. Pe de o parte, nu voiau să se abată atât de departe de casă; pe de altă parte, se îngrijorau că, dacă britanicii nu îi ucid, climatul sudic o va face. Washingtonul s-a grăbit spre Philadelphia pentru a cere Congresului bani grei pentru a-și liniști trupele. Superintendentul american de Finanțe a predat cu reticență peste 20.000 de dolari în specie împrumutată de la francezi. Washington a plecat din Philadelphia pe 5 septembrie; francezii au plecat pe Delaware cu barca mai târziu în acea zi. A fost „cea mai frumoasă călătorie imaginabilă”, a scris unul dintre personalul lui Rochambeau. „Ar fi dificil să ai o priveliște mai frumoasă decât cea a Philadelphia, pe măsură ce o părăsești pe apă.”

acea atitudine a vizitatorului începea să răsune pe nervii uzați ai Washingtonului. Pentru francezi, această mică aventură prin mediul rural American ar putea însemna o oportunitate pentru La gloire. Dar dacă totul nu ar merge perfect, Washington și oamenii lui și-ar pierde țara. Washingtonul se îneca în griji: Cornwallis s-ar putea mișca; Clinton, care avea 17.000 de soldați în New York, ar putea ataca; uzura în marș i-ar putea slăbi armata. În afară de care, presupunând că americanii au ajuns la Chesapeake, navele franceze ar fi de fapt acolo? Nimeni nu mai auzise de De Grasse din 8 iulie. O furtună-sau Marina engleză-ar fi putut împrăștia flota, sau amiralul ar fi putut decide să se întoarcă acasă până la urmă. De nenumărate ori, francezii au promis ajutor care nu a ajuns niciodată. După cum a scris Washingtonul marchizului de Lafayette, ” sunt tulburat dincolo de Expresie să știu ce s-a întâmplat cu Contele de Grasse.”

la câteva ore după ce au părăsit Philadelphia, armata franceză a ajuns la Chester, Pennsylvania. În timp ce se apropiau de țărm, au văzut o priveliște neobișnuită: un bărbat de șase picioare-doi inci în uniformă de ofițer Continental sărind în sus și în jos pe malul râului, fluturând sălbatic cu pălăria într-o mână și batista în cealaltă. În timp ce vâsleau mai aproape, și-au dat seama că era Washington. El a auzit în cele din urmă de la De Grasse. Flota franceză ancorase în siguranță în Chesapeake și, mai mult, Cornwallis nu plecase din Yorktown. „Nu am văzut niciodată un om mai copleșit de bucurie mare și sinceră decât a fost generalul Washington”, a spus Ducele de Lauzun. Deux-Ponts a adăugat: „un copil a cărui dorință ar fi fost satisfăcută nu ar fi experimentat o senzație mai plină de viață.”

oamenii lui Washington au mărșăluit 200 de mile în 15 zile; acum s-au urcat în bărci care îi vor transporta restul drumului în jos pe Chesapeake și pe James. Washingtonul nu s-a alăturat acestora; în schimb, și-a accelerat calul pe un galop de 60 de mile într-un loc pe care nu-l văzuse de când a început războiul. A ajuns la porțile Muntelui Vernon pe 9 septembrie și a fost întâmpinat de o puiet de tineri nepoți vitregi. A stat trei nopți și apoi a pornit să se alăture trupelor sale în Williamsburg.

pe drum, spiritele sale înalte au suferit o lovitură. Un mesager l-a întâlnit pe drum pentru a-l informa că flota lui De Grasse dispăruse. De data aceasta nu a trebuit să se agite mult; navele franceze s-au întors pe 15 septembrie. Când Admul francez. Comte de Barras își navigase flota cu opt nave din Newport, Rhode Island, pentru a se alătura De Grasse, amiralul britanic Thomas Graves îl urmărise cu 19 nave de linie și șapte fregate. Graves și de Grasse luptaseră chiar în gura Chesapeake pe 5 septembrie. Logodna a fost neconcludentă, dar l-a bătut suficient pe Graves încât s-a întors la New York, mai degrabă decât să riște anihilarea. Între timp, Barras a alunecat neobservat în golf.

până la 22 septembrie, toți aliații s-au adunat la Williamsburg, iar Washingtonul a putut admira forța sa superioară. Între armata sa și trupele din sud, americanii au adunat 8.845 de soldați. Francezii au adăugat încă 7.800. „Totul a reușit până acum la dorințele noastre”, a scris Washingtonul în acea zi. „Perspectivele . . . sunt cât se poate de favorabile.”

28 septembrie a răsărit clar, iar la răsăritul soarelui aliații au pornit pe peninsulă spre Yorktown. În timp ce mărșăluiau cele 15 mile peste ceea ce Washingtonul numea „o țară frumoasă și fertilă”, dovezile războiului erau peste tot. Casele stăteau pustii, înconjurate de garduri doborâte și iarbă înaltă. Dar abia când fortificațiile din Yorktown s-au ridicat la orizont, americanii au văzut primele pichete de infanterie inamice. Câteva ghiulele urmărit santinele Britanice înapoi în spatele zidurilor orașului.

Cornwallis săpase în siguranță în Yorktown. Chiar și cu 16.000 de oameni împotriva britanicilor 6.000, aliații nu au îndrăznit să asalteze orașul. În schimb, pe 6 octombrie, și ei au început să sape. Aveau să asedieze britanicii, sufocându-i cu cercuri tot mai strânse de tranșee și artilerie. Washington, încă nedumerit de norocul său necaracteristic, îngrijorat de faptul că cariera sa va distruge râul York. Cornwallis își scosese garnizoanele din redutele exterioare pe 29 septembrie, acțiune pe care Washingtonul a interpretat-o ca preludiu al unei evadări. Nu a fost. Clinton a promis că va trimite 5.000 de întăriri în Virginia într-o săptămână, iar Cornwallis a decis să-și protejeze forțele limitate în timp ce aștepta. Ar aștepta în zadar. Cornwallis n-a primit întăriri. El și armata sa vor părăsi Yorktown doar ca prizonieri de război.

(pentru evenimentele finale ale asediului, vizitați AmericanHeritage.com pe 19 octombrie.)

—Christine Gibson este fost redactor la American Heritage magazine.

Lasă un răspuns

Adresa ta de email nu va fi publicată.