28 de setembro de 1781: o início do fim

por seis anos, o espectro da derrota tinha obstinado todos os pensamentos do General George Washington. À medida que a vantagem após a vantagem escapava, os cofres americanos secavam, e o general mais promissor traiu a Revolução, parecia cada vez mais Washington e o seu exército heterogéneo perderiam a sua luta pela independência. Mas em setembro de 1781, numa colina que temia nunca mais voltar a ver, Washington pôde finalmente respirar um suspiro de alívio.Três semanas antes, ele tinha começado uma marcha a sul da área de Nova Iorque, onde ele e seus soldados tinham passado A maior parte da guerra. Agora, pela primeira vez desde que foi nomeado comandante-em-chefe em 1775, ele visitou sua casa em Mt. Vernon. As coisas estavam finalmente a melhorar para o seu exército, apesar de ele não ter adivinhado quanto. Em 28 de setembro de 1781, há 225 anos, ele e os seus aliados chegariam a Yorktown, Virgínia. Lá ele marcaria sua primeira e última grande vitória ofensiva. O cerco em Yorktown venceria a Revolução Americana.

o fervor revolucionário da América tinha-se atrofiado nos longos anos desde 1776. O Exército Continental estava falido. Os alistamentos tinham diminuído para nada, e a boa vontade dos cidadãos tinha sido gasta há muito tempo. Os americanos estavam cansados desta guerra sem fim. A menos que Washington desse uma enorme vitória ou vantagem em algum lugar—em qualquer lugar—a Revolução certamente se deterioraria. Mas sem o comando do mar, ele não podia fazer muito. Um inimigo como os britânicos, que poderia reabastecer, reforçar ou escapar em qualquer lugar ao longo da costa, era quase impossível de derrotar. A França, aliada dos Patriotas desde 1778, certamente tinha o poder naval para assumir o controle das águas americanas, mas os navios franceses sempre pareciam estar ocupados em outros lugares. “Se a França atrasar a ajuda em tempo útil agora não nos servirá de nada se ela tentar a partir de agora”, escreveu Washington na primavera de 1781. “Estamos no fim da nossa corda e agora ou nunca a nossa libertação deve vir.”

” We are at the end of our tether, ” George Washington wrote in 1781.Ele e seus companheiros estavam lutando por nada menos que sua liberdade, mas para a Inglaterra e França a América representava apenas um teatro em uma guerra mundial. Os soldados do rei também estavam lutando contra os franceses e espanhóis na Europa, no Caribe e no Oceano Índico. Apesar do tamanho e da força das Forças Armadas britânicas, Londres poupou apenas uma lasca para o seu comandante-em-chefe na América, general Henry Clinton. Sem reforços, que ele constantemente pedia, Clinton resignou-se a uma estratégia defensiva, um jogo de espera. Mais cedo ou mais tarde, ele teria homens suficientes para esmagar os Continentais de uma vez por todas, ou os colonos ficariam tão cansados da guerra que desistiriam.

o general Charles Cornwallis tinha começado a duvidar de seu comandante-em-chefe lento. Ordenado a defender as propriedades Britânicas nas Carolinas, o jovem, ambicioso e agressivo Cornwallis agora queria atacar a Virgínia. Com uma colheita lucrativa de tabaco e vários depósitos de suprimentos, a Virgínia manteve os rebeldes à tona. “Se queremos dizer uma guerra ofensiva na América”, Cornwallis escreveu em 10 de abril de 1781, ” devemos abandonar Nova Iorque, e trazer toda a nossa força para a Virgínia.”É claro que Clinton não queria uma guerra ofensiva na América até receber milhares de reforços, e abandonar Nova Iorque, que a coroa tinha mantido desde 1776, parecia loucura. Cornwallis não se importava. Clinton, luxuosamente entrincheirado em uma mansão em Manhattan, pode se contentar em ver a guerra passar, mas em 25 de abril Cornwallis e seu exército deixaram Wilmington, Carolina do Norte, indo para a costa da Virgínia.No Norte, Washington planeou a sua própria greve. Em 22 de maio, ele e o tenente-general francês Visconde de Rochambeau se encontraram em Wethersfield, Connecticut, para planejar uma estratégia para suas forças combinadas. Eles tentativamente decidiram atacar Nova Iorque. A luta não seria fácil, mas Washington admitiu que era “o mais capaz de atingir o domínio britânico na América.”Se nada mais, Clinton poderia pedir reforços de Cornwallis, o que aliviaria a pressão sobre o exército americano no sul.

depois Washington recebeu uma carta que mudou o curso da história. O Contra-almirante francês Conde de Grasse lutava contra o almirante britânico George Rodney pelo controle do Caribe desde abril. Agora, em vez de voltar para a França como originalmente planejado, ele iria navegar seus 29 navios de guerra e 3.000 homens para o Chesapeake. De Grasse, num só golpe, deu a Washington a sua melhor oportunidade da guerra. Mas ele também estabeleceu um limite de tempo: ele tinha que voltar para as Índias em 15 de outubro. Washington tinha dois meses.Washington soube dos planos de De Grasse em 14 de agosto. Dois dias depois, teve o seu exército em marcha. Mas se o Clinton suspeitasse que Washington ia para a Virgínia, avisaria o Cornwallis. E se Cornwallis se movesse para o interior ou para as Carolinas, ou se os navios de Clinton chegassem primeiro a Chesapeake, a frota de Grasse seria inútil. Então Washington continuou a fingir contra Nova Iorque. Assim que os seus homens chegaram a New Jersey, montaram o que pareciam campos permanentes. Clinton parecia não prestar atenção, mesmo quando os patriotas vulneráveis atravessavam o Rio Hudson em dezenas de pequenos barcos. “Um inimigo um pouco ousado e capaz teria aproveitado o momento, tão favorável para ele, tão embaraçoso para nós, para um ataque.”escreveu o Coronel francês William Deux-Ponts. “Sua indiferença e letargia . . . é um enigma que não posso resolver.”

Clinton repetiu sua desculpa habitual: ele precisava de mais homens. Não cego aos avisos gritantes de um ataque contra Nova Iorque, ele pediu a Cornwallis, em 11 de junho, 3.000 reforços. Clinton desaprovou a incursão de seu subordinado na Virgínia; como Cornwallis havia abandonado Wilmington, os postos britânicos na Carolina do Sul e na Geórgia haviam caído um a um. Mas ele, no entanto, permitiu que Cornwallis tivesse uma mão relativamente livre. Em vez de ordená-lo de volta a Wilmington, Clinton recomendou “uma estação defensiva em qualquer situação saudável que você escolher, seja em Williamsburg ou Yorktown.”Cornwallis também não gostou porque eles foram encaixotados em uma longa península. Em vez disso, foi para Portsmouth.

By early July, Clinton had come around, at least somewhat, to Cornwallis’s interest in Virginia. Percebendo que a Península da Virgínia—delimitada pelos rios James e York e a Baía de Chesapeake-poderia servir como uma importante base naval, ele disse a Cornwallis para manter todos os seus homens lá e fortificar Old Point Comfort, na ponta da Península. Ele também pode tomar Yorktown, se necessário. Clinton considerou este último o mais defensável dos dois pontos. Foi assim que um pequeno porto de tabaco decrépito no Rio York decidiu o destino de uma nação infantil.Assim que os aliados atravessaram o Delaware, nos primeiros dias de setembro, o ataque a Nova Iorque foi exposto como um bluff—tanto para Clinton como para os patriotas, que até agora não tinham conhecido o seu verdadeiro alvo. Os New Englanders recusaram-se abruptamente. Por um lado, eles não queriam se afastar tanto de casa; por outro, eles se preocupavam que se os britânicos não os matassem, o clima do Sul o faria. Washington apressou-se para Filadélfia para implorar ao Congresso por Dinheiro duro para pacificar as suas tropas. O superintendente americano das Finanças relutantemente entregou mais de $ 20.000 em dinheiro emprestado dos franceses. Washington partiu de Filadélfia em 5 de setembro; os franceses desceram o Delaware de barco mais tarde naquele dia. Foi” a viagem mais bonita imaginável”, escreveu um dos funcionários de Rochambeau. “Seria difícil ter uma vista mais bonita do que a de Filadélfia quando se a deixa pela água.”

que atitude sightseer estava começando a rasgar os nervos desgastados de Washington. Para os franceses, esta pequena aventura pelo campo Americano pode significar uma oportunidade para la gloire. Mas se tudo não corresse na perfeição, Washington e os seus homens perderiam o país. Washington estava se afogando em preocupações: Cornwallis poderia se mover; Clinton, que tinha 17.000 tropas em Nova York, poderia atacar; atrito na marcha poderia debilitar seu exército. Além disso, supondo que os americanos chegaram a Chesapeake, os navios franceses estariam lá? Ninguém tinha notícias de De Grasse desde 8 de julho. Uma tempestade—ou a marinha inglesa-poderia ter dispersado a frota, ou o Almirante poderia ter decidido voltar para casa. Uma e outra vez, os franceses prometeram ajuda que nunca chegou. Como Washington escreveu ao Marquês de Lafayette, “estou angustiado por saber o que aconteceu ao Conde De Grasse.”

poucas horas depois de deixarem Filadélfia, o exército francês chegou a Chester, Pensilvânia. À medida que se aproximavam da Costa, viam uma visão incomum: um homem de 1,80 m de uniforme de um oficial Continental pulando para cima e para baixo na margem do rio, acenando loucamente com seu chapéu em uma mão e seu lenço na outra. Enquanto remavam mais perto, perceberam que era Washington. Finalmente tinha notícias de De Grasse. A frota francesa ancorou em segurança em Chesapeake, e, além disso, Cornwallis não tinha saído de Yorktown. “Eu nunca vi um homem tão superado com grande e sincera alegria do que era o General Washington”, disse O Duque de Lauzun. Deux-Ponts acrescentou :” uma criança cujos desejos tinham sido satisfeitos não teria experimentado uma sensação mais animada.”

os homens de Washington tinham marchado 200 milhas em 15 dias; agora eles embarcaram em barcos que os transportariam o resto do caminho até Chesapeake e até James. Washington não se juntou a eles.; em vez disso, acelerou o cavalo numa galope de 60 milhas para um lugar que não via desde que a guerra começou. Ele chegou às portas de Mount Vernon em 9 de setembro e foi recebido por uma ninhada de jovens enteados-netos. Ele ficou três noites e depois partiu para se juntar às suas tropas em Williamsburg.

no caminho, seus espíritos elevados sofreram um golpe. Um mensageiro encontrou-o na estrada para informá-lo que a frota de Grasse tinha desaparecido. Desta vez ele não teve que se preocupar muito; os navios franceses retornaram em 15 de setembro. Quando o almirante francês. Conde de Barras navegou sua frota de oito navios de Newport, Rhode Island, para se juntar a de Grasse, o almirante britânico Thomas Graves o perseguiu com 19 navios da linha e sete fragatas. Graves e de Grasse lutaram apenas dentro da boca do Chesapeake em 5 de setembro. O noivado foi inconclusivo, mas destruiu sepulturas o suficiente para ele voltar para Nova Iorque em vez de arriscar a aniquilação. Entretanto, o Barra passou despercebido na Baía.Em 22 de setembro, todos os aliados se reuniram em Williamsburg, e Washington podia admirar a sua força superior. Entre seu exército e as tropas do Sul, os americanos reuniram 8.845 soldados. Os franceses acrescentaram mais 7.800. “Até agora tudo tem sido bem sucedido aos nossos desejos”, escreveu Washington naquele dia. “Perspectiva . . . são tão favoráveis quanto seria de esperar.”

28 de setembro amanheceu limpo, e ao nascer do sol os aliados começaram a descer a península até Yorktown. Enquanto marchavam 15 milhas sobre o que Washington chamou de “um país bonito e fértil”, a evidência da guerra estava em toda parte. As casas estavam desertas, cercadas por cercas derrubadas e grama alta. Mas só quando as fortificações de Yorktown subiram no horizonte é que os americanos avistaram os primeiros piquetes de infantaria inimigos. Alguns canhões perseguiram os Sentinelas britânicos atrás das muralhas da cidade.Cornwallis tinha cavado em segurança em Yorktown. Mesmo com 16.000 homens contra os 6.000 britânicos, os Aliados não ousaram invadir a cidade. Em vez disso, em 6 de outubro, eles também começaram a cavar. Eles cercavam os britânicos, sufocando-os com círculos cada vez mais apertados de trincheiras e artilharia. Washington, ainda perplexo com a sua sorte incaracterística, receava que a sua pedreira explodisse o Rio York. Cornwallis tinha tirado suas guarnições dos redutos exteriores em 29 de setembro, uma ação que Washington interpretou como prelúdio para uma fuga. Não foi. Clinton prometeu enviar 5.000 reforços para a Virgínia em uma semana, e Cornwallis decidiu proteger suas forças limitadas enquanto esperava. Ele esperaria em vão. O Cornwallis nunca recebeu reforços. Ele e o seu exército deixariam Yorktown apenas como prisioneiros de guerra.

(para os Eventos Finais do cerco, visita AmericanHeritage.com em 19 de outubro.)

—Christine Gibson é uma ex-editora da American Heritage magazine.

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