L’industria del cioccolato gigante dipende da piccoli insetti per la sopravvivenza

Il cioccolato è un’industria globale del valore di circa billion 100 miliardi all’anno. Ciò che viene oscurato in tutti quei dolci e grandi profitti sono gli insetti responsabili di tutto.

Sì, bug.

Il cioccolato proviene dai fagioli di cacao, che provengono dal piccolo fiore della pianta del cacao. Quelle piante sono impollinate da mosche ancora più piccole chiamate moscerini mordaci. Per anni, le mosche sono state il punto focale della ricerca di Samantha Jay Forbes, un dottorando in agricoltura e ambiente presso la James Cook University in Australia.

“Mentre stanno cercando all’interno del fiore — le loro spalle sono in realtà molto pelose — hanno tutti questi piccoli peli sulla schiena”, dice Forbes. “Così, mentre stanno foraggiando all’interno del fiore, stanno raccogliendo tutto questo polline sul loro torace o sulla loro schiena e poi volano in un altro fiore e cercano di accedere alle parti interne del fiore; tutto il polline sulla schiena viene trasferito alla parte femminile ricettiva del fiore.”

Un granello di polline si traduce in un fagiolo di cacao, dice.

Forbes trascorre molte ore nel campo osservando fiori di cacao e moscerini, che sono anche conosciuti come sandflies. Dice che un singolo albero di cacao ha la capacità di produrre più di 124.000 fiori in una stagione.

Moscerini come zone ombreggiate e umide che sono circondate da materia organica — foreste tropicali, per esempio. Questo ambiente, dove le mosche tendono a deporre le uova e hanno le loro larve si sviluppano, è in netto contrasto con i curati, campi di cacao frutteto — con piena esposizione al sole, senza alberi da ombra o sottobosco — che sono stati spuntando in tutto il mondo negli ultimi anni, Forbes dice.

Mentre lavorava in una piantagione di cacao in Australia, condusse un esperimento in cui voleva vedere se manipolare l’ambiente rimettendo la materia organica sotto gli alberi avrebbe portato ad un aumento della popolazione di moscerini e un aumento dei tassi di impollinazione.

I risultati? C’è stato un aumento di dieci volte della quantità di impollinazione naturale.

Forbes si affretta a sottolineare, tuttavia, che l’Australia non è afflitta da molti dei problemi di parassiti e agenti patogeni che frustrano altre regioni produttrici di cacao del mondo. Conduce anche studi in Indonesia, dove un agente patogeno fungino causa una forma di marciume del baccello chiamato malattia del baccello nero che può uccidere dal 90 al 100% dei baccelli di una pianta di cacao. L’aggiunta di materia organica sotto le piante di cacao in un luogo come l’Indonesia può effettivamente rendere una pianta più suscettibile ai patogeni fungini, dice Forbes.

Anche se l’aggiunta di materia organica di Forbes non funzionerebbe per tutti i produttori di cacao, tenere a mente le esigenze del moscerino mordace è vitale per la fornitura di cioccolato del mondo, dice.

“Non ci piacciono i moscerini e poi ti rendi conto che non avremmo cioccolato senza di loro perché non avremmo servizi di impollinazione”, dice Forbes. “Penso che tu sviluppi un apprezzamento per queste piccole piccole mosche e quell’enorme ruolo che hanno nelle nostre società.”

Stacy Philpott dice di non dimenticare anche le formiche dell’esercito. Philpott, un agroecologo presso l’Università della California, Santa Cruz, dice che le formiche svolgono un ruolo vitale su entrambe le piantagioni di cacao e caffè.

Le formiche — che hanno circa 200 diverse specie di unità dell’esercito presenti in Africa, America Centrale e Sud America — sono carnivore. Possono mangiare altri insetti o anche qualcosa di grande come un rettile.

“Quando la colonia di formiche dell’esercito inizia a muoversi attraverso l’habitat, caccia via quasi ogni essere vivente nel suo percorso”, dice Philpott. “Quindi, queste colonie possono avere fino a 20 milioni di individui in una colonia di formiche dell’esercito; quando attraversano l’agroforestale salgono sugli alberi di cacao sugli alberi da ombra e gli alberi diventano quasi neri perché hanno così tante formiche su di loro.”

Oltre a mangiare insetti parassiti intorno alle piante, le formiche attirano anche gli uccelli che forniscono il controllo dei parassiti attraverso i loro appetiti. Ci sono 15 specie di uccelli che seguiranno sempre le formiche dell’esercito e altre 50 specie che occasionalmente lo faranno, dice Philpott.

Anche gli alberi da ombra aiutano. Philpott si riferisce a diversi studi che hanno scoperto che la qualità del caffè può essere migliorata se i frutti vengono coltivati all’ombra perché i frutti stessi crescono più lentamente e i frutti sono più densi.

“Ciò significa che i chicchi di caffè sono più pesanti su base per volume”, afferma Philpott. “Arrostiscono meglio, meno inclini alla combustione e potrebbero avere un sapore migliore alla fine.”

Gli alberi da ombra molto probabilmente saranno affidati a più avanti come buffer dagli estremi climatici e dai mutevoli modelli meteorologici per i produttori di cacao.

“Il cambiamento climatico potrebbe avere un grande impatto perché con i cambiamenti di temperatura e i cambiamenti nelle precipitazioni, questo influenzerà drammaticamente dove il cacao può essere coltivato, come i baccelli matureranno e come cambia la comunità degli insetti”, dice Philpott.

L’articolo è basato su un’intervista su Science Friday di PRI con Ira Flatow.

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