Szeptember 28, 1781: a vég kezdete

hat éven át a vereség kísértete George Washington tábornok minden gondolatát elhomályosította. Ahogy az előny az előny után eltűnt, az amerikai kasszák kiszáradtak, és a legígéretesebb tábornok elárulta a forradalmat, egyre inkább úgy tűnt, hogy Washington és tarka hadserege elveszíti a függetlenségi harcot. De 1781 szeptemberében egy dombtetőn, amelytől félt, hogy soha többé nem látja, Washington végre megkönnyebbülten sóhajtott.

három héttel korábban New York környékétől délre kezdett menetelni, ahol katonáival a háború nagy részét töltötte. Most, amikor 1775-ben kinevezték főparancsnoknak, először látogatta meg otthonát a Mt. Vernon. A dolgok végül keresi fel a hadsereg, is, bár nem tudta volna kitalálni, hogy mennyi. Szeptember 28-án, 1781, 225 évvel ezelőtt ma, ő és szövetségesei elérnék Yorktown, Virginia. Ott szerezte meg első és utolsó nagy támadó győzelmét. A Yorktown ostroma megnyeri az amerikai forradalmat.

Amerika forradalmi buzgalma elsorvadt az 1776 óta eltelt hosszú években. A kontinentális hadsereg megtört. A bevonulások semmivé foszlottak, és a polgárok jóindulatát már rég elköltötték. Az amerikaiak belefáradtak ebbe a végtelen háborúba. Ha Washington nem hoz valamilyen hatalmas győzelmet vagy előnyt valahol-bárhol -, akkor a forradalom biztosan el fog pusztulni. De a tenger parancsnoksága nélkül nem sokat tehetett. Egy olyan ellenséget, mint a britek, aki a part mentén bárhol képes volt utánpótolni, megerősíteni vagy elmenekülni, szinte lehetetlen volt legyőzni. Franciaországnak, a hazafiak szövetségesének 1778 óta minden bizonnyal megvolt a haditengerészeti ereje, hogy átvegye az irányítást az amerikai vizek felett, de úgy tűnt, hogy a francia hajók mindig máshol vannak elfoglalva. “Ha Franciaország most késlelteti az időben történő segítségnyújtást, akkor semmit sem fog igénybe venni, ha a továbbiakban megkísérli” – írta Washington 1781 tavaszán. “A kötelékünk végén vagyunk, és most vagy soha nem szabadulásunknak el kell jönnie.”

“a kötelékünk végén vagyunk” – írta George Washington 1781-ben.

ő és társai nem kevesebbért harcoltak, mint a szabadságukért, de Anglia és Franciaország számára Amerika csak egy színházat képviselt a világháborúban. A király katonái a franciákkal és a spanyolokkal is harcoltak Európában, a Karib-tengeren és az Indiai-óceánon. A brit fegyveres erők mérete és ereje ellenére London csak egy szeletét kímélte meg amerikai főparancsnokának, Henry Clinton tábornoknak. Megerősítés nélkül, amelyet folyamatosan kért, Clinton lemondott egy védekező stratégiáról, egy várakozó játékról. Előbb vagy utóbb vagy lesz elég embere, hogy egyszer s mindenkorra szétzúzza a kontinenseket, vagy a gyarmatosítók annyira belefáradnak a háborúba, hogy feladják.

Charles Cornwallis tábornok kételkedni kezdett lassan mozgó főparancsnokában. A fiatal, ambiciózus és agresszív Cornwallis meg akarta támadni Virginiát. A jövedelmező dohányterméssel és számos ellátási raktárral Virginia a felszínen tartotta a lázadókat. “Ha azt értjük, egy támadó háború Amerikában,” Cornwallis írta április 10, 1781, ” el kell hagynunk New York, és hogy az egész erő Virginiába.”Természetesen Clinton nem akart támadó háborút Amerikában, amíg nem kapott több ezer erősítést, és elhagyni New Yorkot, amelyet a korona 1776 óta tartott, ostobaságnak tűnt. Cornwallist nem érdekelte. Clinton, fényűzően beépült egy manhattani kastélyba, lehet, hogy megelégszik a háború elcsúszásával, de április 25-én Cornwallis hadseregével elhagyta Wilmingtont, Észak-Karolina, Virginia partja felé tartott.

északon Washington megtervezte saját csapását. Május 22-én Viscount de Rochambeau francia altábornagy találkozott Wethersfieldben, Connecticutban, hogy megtervezzék az egyesített erők stratégiáját. Próbaképpen úgy döntöttek, hogy megtámadják New Yorkot. A harc nem lenne könnyű, de Washington elismerte, hogy ” a leginkább képes halálos csapást mérni az amerikai brit uralomra.”Ha más nem, Clinton erősítést kérhet Cornwallistól, ami enyhítené a déli amerikai hadseregre nehezedő nyomást.

ezután Washington levelet kapott, amely megváltoztatta a történelem menetét. Comte De Grasse Francia hátsó admirális április óta harcolt George Rodney brit admirális ellen a Karib-térség irányításáért. Most, ahelyett, hogy visszatérne Franciaországba az eredeti tervek szerint, 29 hadihajóját és 3000 emberét a Chesapeake-be hajózná. De Grasse egyetlen ütéssel adta Washingtonnak a háború legjobb lehetőségét. De határidőt is megszabott: október 15-ig vissza kellett térnie Indiába. Washingtonnak két hónapja volt.

Washington augusztus 14-én értesült de Grasse terveiről. Két nappal később hadserege volt a felvonuláson. Ha Clinton gyanítaná, hogy Washington Virginia felé tart, akkor biztosan figyelmeztetné Cornwallist. És ha Cornwallis a szárazföldre, vagy a Carolinas-szigetekre vonulna, vagy ha Clinton hajói érnék el előbb a Chesapeake-Et, De Grasse flottája használhatatlan lenne. Így Washington továbbra is csel New Yorkban. Miután az emberei elérték New Jersey-t, állandó táborokat állítottak fel. Clinton úgy tűnt, hogy nem fordít figyelmet, még akkor is, amikor a sebezhető hazafiak apró csónakokkal keresztezték a Hudsont. “Egy kissé merész és rátermett ellenség megragadta volna a számára oly kedvező, számunkra oly kínos pillanatot egy támadásra.”írta William de Deux-Ponts Francia ezredes. “Közömbössége és letargiája . . . ez egy rejtély, amit én nem tudok megoldani.”

Clinton megismételte szokásos kifogását: több emberre volt szüksége. Nem vak a New York elleni támadás nyilvánvaló figyelmeztetéseire, június 11-én 3000 erősítést kért Cornwallistól. Clinton helytelenítette beosztottjának Virginiába való betörését; mivel Cornwallis elhagyta Wilmingtont, a brit álláshelyek Dél-Karolinában és Georgiában egyenként estek le. De ennek ellenére viszonylag szabad kezet engedett Cornwallisnak. Ahelyett, hogy visszahívta volna Wilmingtonba, Clinton “védekező állomást ajánlott minden választott egészséges helyzetben, legyen az Williamsburg vagy Yorktown.”Cornwallisnak sem tetszett, mert egy hosszú félszigeten dobozoltak be. Helyette Portsmouth-ba ment.

július elejére Clinton legalább némileg megfordult Cornwallis Virginia iránti érdeklődésében. Felismerve, hogy a Virginia—félsziget-amelyet a James és York folyók, valamint a Chesapeake-öböl határol-fontos haditengerészeti támaszpontként szolgálhat, azt mondta Cornwallisnak, hogy minden emberét ott tartsa, és erősítse meg az Old Point Comfortot, a félsziget csúcsán. Ha szükséges, Yorktownt is beveheti. Clinton az utóbbit tartotta védhetőbbnek a két hely közül. Így jött egy apró, elaggott dohánykikötő a York folyón, hogy eldöntse egy csecsemő nemzet sorsát.

miután a szövetségesek átlépték a Delaware—t, szeptember első napjaiban a New York-i támadás blöffnek bizonyult-mind Clinton, mind a Patriots számára, akik eddig nem ismerték valódi célpontjukat. A New Englanders hirtelen hátrált. Egyrészt nem akartak olyan messzire kóborolni otthonuktól; másrészt attól tartottak, hogy ha a britek nem ölik meg őket, akkor a déli éghajlat megteszi. Washington előre sietett Philadelphiába, hogy kemény pénzért könyörögjön a Kongresszusnak csapatai megbékítésére. Az amerikai pénzügyi felügyelő vonakodva adta át a franciáktól kölcsönzött 20 000 dollárt. Washington szeptember 5-én lovagolt tovább Philadelphiából; a franciák aznap később hajóval távoztak a Delaware-ről. “Az elképzelhető legszebb utazás volt” – írta Rochambeau egyik munkatársa. “Nehéz lenne, hogy egy szebb kilátás, mint a Philadelphia, mint az egyik elhagyja a víz.”

ez a városnéző hozzáállás kezdett megrágni Washington kopott idegeit. A franciák számára ez a kis kaland az amerikai vidéken lehetőséget jelenthet la gloire számára. De ha minden nem megy tökéletesen, Washington és emberei elveszítik az országukat. Washington aggodalomba fulladt: Cornwallis elmozdulhat; Clinton, akinek 17 000 katonája volt New Yorkban, támadhat; a menetelés lemorzsolódása meggyengítheti hadseregét. Különben is, feltételezve, hogy az amerikaiak eljutottak a Chesapeake-be, a francia hajók valóban ott lesznek? Július 8.óta senki sem hallott de Grasse-ról. Egy vihar—vagy az angol haditengerészet-szétszórhatta volna a flottát, vagy az admirális végül is úgy döntött, hogy hazatér. A franciák időről időre olyan segítséget ígértek, amely soha nem érkezett meg. Ahogy Washington írta de Lafayette márkinak: “kifejezésen túl szomorú vagyok, hogy tudom, mi lett de Grasse Grófból.”

néhány órával azután, hogy elhagyták Philadelphiát, a francia hadsereg elérte Chester, Pennsylvania. Ahogy közeledtek a parthoz, szokatlan látványt láttak: egy kontinentális tiszti egyenruhás, hat láb-két hüvelykes férfi fel-le ugrált a folyóparton, egyik kezében kalapjával, a másikban zsebkendőjével vadul integetett. Ahogy közelebb eveztek, rájöttek, hogy Washington az. Végül hallott de Grasse – ról. A francia flotta biztonságosan lehorgonyzott a Chesapeake-ben, és mi több, Cornwallis nem mozdult Yorktownból. “Még soha nem láttam olyan embert, aki olyan nagy és őszinte örömmel győzte le magát, mint Washington tábornok” – mondta Lauzun herceg. Deux-Ponts hozzátette: “Az a gyermek, akinek minden kívánságát kielégítették, nem tapasztalta volna élénkebb érzést.”

Washington emberei 200 mérföldet meneteltek 15 nap alatt; most olyan hajókra szálltak fel, amelyek az út hátralévő részét a Chesapeake-en és a James-en keresztül szállítják. Washington nem csatlakozott hozzájuk; ehelyett egy 60 mérföldes vágtában száguldott a lovával egy olyan helyre, amelyet a háború kezdete óta nem látott. Szeptember 9-én érkezett a Vernon-hegy kapujához, ahol FIATAL mostohanővérek köszöntötték. Három éjszakát maradt, majd elindult, hogy újra csatlakozzon csapataihoz Williamsburgban.

útközben a magas szellemei csapást szenvedtek. Egy hírnök találkozott vele az úton, hogy tájékoztassa, hogy De Grasse flottája eltűnt. Ezúttal nem kellett sokáig izgulnia; a francia hajók szeptember 15-én tértek vissza. Amikor a francia Adm. Barras gróf a Rhode Island-i Newportból hajózott nyolchajós flottájával, hogy csatlakozzon De Grasse-hoz, Thomas Graves brit admirális pedig 19 hajóval és hét fregattdal üldözte. Graves és De Grasse szeptember 5-én a Chesapeake torkolatánál harcoltak. Az Eljegyzés nem volt meggyőző, de elég bántotta Graves-t, hogy inkább visszatért New Yorkba, mintsem megkockáztatta volna a megsemmisülést. Közben Barras észrevétlenül becsúszott az öbölbe.

szeptember 22-re az összes szövetséges Williamsburgban gyűlt össze, és Washington csodálhatta felsőbbrendűségét. Hadserege és a déli csapatok között az amerikaiak 8845 katonát gyűjtöttek össze. A franciák további 7800-at adtak hozzá. “Eddig minden sikerült a kívánságainknak” – írta Washington aznap. “A kilátások . . . olyan kedvezőek, amennyire csak lehetett volna.”

szeptember 28-a tiszta volt, és napkeltekor a szövetségesek elindultak a félszigeten Yorktownig. Ahogy meneteltek a 15 mérföld felett, amit Washington “gyönyörű, termékeny országnak” nevezett, a háború bizonyítéka mindenütt ott volt. A házak elhagyatottan álltak, leszakadt kerítéssel és magas fűvel körülvéve. De csak addig, amíg Yorktown erődítményei fel nem emelkedtek a láthatáron, az amerikaiak észrevették az első ellenséges gyalogos piketteket. Néhány ágyúgolyó üldözte a brit őröket a városfalak mögött.

Cornwallis biztonságosan ásott Yorktownban. A szövetségesek még 16 000 emberrel a brit 6000 ellen sem merték megrohamozni a várost. Ehelyett október 6-án ők is ásni kezdtek. Ostrom alá vették a briteket, folyamatosan szűkülő lövészárkokkal és tüzérséggel fojtogatták őket. Washington, még mindig értetlenül az ő szokatlan szerencse, aggódott, hogy a kőbánya csavar fel a York folyó. Cornwallis szeptember 29-én behúzta helyőrségeit a külső redoubts-ból, amelyet Washington a menekülés előjátékaként értelmezett. Nem volt az. Clinton megígérte, hogy egy héten belül 5000 erősítést küld Virginiába, Cornwallis pedig úgy döntött, hogy megvédi korlátozott erőit, amíg várakozik. Hiába várt. Cornwallis nem kapott erősítést. Ő és a hadserege csak hadifoglyokként hagynák el Yorktownt.

(az ostrom utolsó eseményeihez látogasson el AmericanHeritage.com október 19-én.)

– Christine Gibson az American Heritage magazin korábbi szerkesztője.

Vélemény, hozzászólás?

Az e-mail-címet nem tesszük közzé.