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Isidor Isaac Rabi a reçu le Prix Nobel de physique en 1944 pour son développement de la méthode de résonance magnétique atomique et moléculaire pour observer les spectres atomiques. Cette méthode (développée dans les années 1930) a permis de mesurer les propriétés magnétiques des atomes, des noyaux atomiques et des molécules. La méthode est basée sur la mesure du spin des protons dans le noyau de l’atome, un phénomène connu sous le nom de moments magnétiques nucléaires. Avec l’application de la méthode de résonance magnétique de Rabi, plusieurs propriétés mécaniques et magnétiques, ainsi que la forme, d’un noyau atomique peuvent être déduites. Les mesures précises obtenues par cette méthode ont permis des applications ultérieures telles que l’horloge atomique, le maser, le laser et l’imagerie par résonance magnétique nucléaire utilisée en médecine diagnostique. La méthode de Rabi a fourni la technique centrale pour pratiquement toutes les expérimentations de faisceaux moléculaires et atomiques.

Isidor Rabi est né le 29 juillet 1898 à Rymanov, en Autriche (aujourd’hui en Pologne). Il était l’aîné de 2 enfants. Quand Isidor avait 1 an, sa famille a immigré aux États-Unis, où ils se sont installés à New York. Son père est devenu propriétaire d’une épicerie.

L’éducation précoce de Rabi a été obtenue dans les écoles publiques de New York; pour ses études secondaires, il a fréquenté le Lycée de formation manuelle à Brooklyn, New York. Il a remporté une bourse d’études de l’État de New York qui lui a permis d’étudier à l’Université Cornell à Ithaca, dans l’État de New York. Il a commencé sa carrière universitaire en 1916 en tant qu’étudiant en génie électrique, mais a rapidement été transféré à une majeure en chimie. Il a obtenu le baccalauréat en 1919.

Après l’obtention de son diplôme universitaire, Rabi a travaillé pendant 3 ans comme chimiste avant de retourner, en 1922, à l’Université Cornell pour des études supérieures en chimie. Cependant, il a changé sa majeure en physique et, en 1926, a reçu le doctorat en physique pour une thèse sur la mesure des propriétés magnétiques des cristaux.

Rabi a reçu une bourse de 2 ans pour des travaux de troisième cycle en Europe, où il a travaillé avec des physiciens éminents tels que Niels Bohr (1885-1962), Wolfgang Pauli (1900-1958), Otto Stern (1888-1969), Werner Heisenberg (1901-1976), Erwin Schrödinger (1887-1961), et Arnold Sommerfeld (1887-1961). 1868-1951). En 1929, Rabi retourne aux États-Unis et rejoint la faculté de l’Université Columbia (New York), où il travaille de 1929 à 1967. Il est nommé professeur de physique à l’université en 1937, professeur d’université en 1964 et professeur émérite en 1967.

Pendant qu’il était à la faculté de l’Université Columbia, Rabi a travaillé à divers titres pour le gouvernement américain. De 1940 à 1945, il dirige un groupe de scientifiques au Massachusetts Institute of Technology de Cambridge, où il contribue au développement de radars pour la Seconde Guerre mondiale (1939-1945). Il a également été directeur associé du Laboratoire de rayonnement du Massachusetts Institute of Technology. Il a siégé à la Commission de l’énergie atomique, succédant finalement à J. Robert Oppenheimer (1904-1967) en tant que président. Rabi a été président de la Commission de l’Énergie atomique de 1952 à 1957.

En tant que membre de la délégation américaine auprès de l’Organisation des Nations Unies pour l’Éducation, la Science et la Culture, Rabi a joué un rôle de premier plan dans le mouvement qui a conduit à la fondation du laboratoire international de physique des hautes énergies à Genève, en Suisse, connu sous le nom de CERN. Il a également été l’un des fondateurs du Laboratoire national Brookhaven à Upton, dans l’État de New York.

Rabi est l’auteur de nombreux articles scientifiques, couvrant des domaines tels que le magnétisme, la mécanique quantique, la physique nucléaire et les faisceaux moléculaires. Parmi ses écrits, mentionnons My Life and Times as a Physicist (1960) et Science: Le Centre de la culture (1970).

Outre le prix Nobel, Rabi a reçu de nombreux prix et distinctions, y compris des doctorats honorifiques et des membres d’organisations scientifiques prestigieuses. Le 11 janvier 1988, à l’âge de 89 ans, Rabi est décédé à New York. Il a été honoré en tant que lauréat du prix Nobel de physique sur un timbre (Scott No. 2130c) émis en 2001 par la Guinée.

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