NATIONAL MARITIME HISTORICAL SOCIETY

 Vers de Columbus

Le bois du navire de Columbus n’était pas rempli de vers exactement, mais plutôt d’un type de palourde au corps fin et mou. Beaucoup de ces palourdes bivalves vivent partout dans le monde. L’un des plus communs dans l’Atlantique Nord qui infeste les navires en bois, les pieux, les quais et les digues porte le nom scientifique de Teredo navalis. Cela vient du grec pour « ver de bois » et du latin pour « des navires. »L’espèce de ver marin qui a dévoré la flotte de Columbus était presque certainement une espèce différente, plus tropicale — très similaire, mais encore plus grande!

En tant que minuscule larve flottant dans l’océan, le ver de mer se pose sur une coque ou un empilement et commence immédiatement à percer à la surface du bois avec deux coquilles en forme de râpe. La palourde obtient tous les nutriments dont elle a besoin du bois et expulse ses déchets avec un petit siphon en forme de queue. Avec une plaque de coque, il peut fermer la « porte arrière » si elle est perturbée ou si les conditions environnementales sont mauvaises. Les vers de mer peuvent vivre des semaines sans air ni eau. Les palourdes creusent un tunnel parallèle les unes aux autres, de sorte que dans les coques des navires de Columbus, elles pouvaient sentir le chemin de l’autre, ne se croisant jamais, rongeant ainsi lentement les planches de l’intérieur.

 Anatomie du ver de navire

 Teredo Turu Shipworm Wiki

Un ver marin extrait du bois d’une mangrove à l’embouchure de l’Amazone au Brésil. (Bouteille d’eau utilisée pour l’échelle.)

Dès 350 avant notre ère., Théophraste a écrit sur les vers de navire compromettant les navires de la Grèce antique, et les palourdes ont depuis tourmenté les navires des marins jusqu’à l’invention au 20ème siècle des coques en acier et en fibre de verre. Les premiers marins bien avant Columbus utilisaient des revêtements tels que de la cire ou du goudron sur les fonds des navires. Columbus avait aussi essayé ces stratégies. Les premiers navigateurs ont également essayé de passer du temps dans des ports d’eau douce ou des rivières pour essayer de tuer les palourdes. Il semble que Columbus ait essayé cela aussi! Plus tard, les propriétaires de navires se sont tournés vers le revêtement en cuivre et les peintures de fond toxiques avec du cuivre et d’autres produits chimiques qui seraient toxiques pour les vers de mer et d’autres organismes qui creusent ou endommagent les fonds des navires. Les historiens expliquent que le revêtement en cuivre utilisé sur les navires anglais a fait la différence lors d’une bataille majeure en 1780 contre la marine espagnole, dont les navires étaient affaiblis et coulaient déjà des trous de ver des navires. Les constructeurs de navires de grands navires en bois ont également entrepris de fixer un « sabot à vis sans fin », une couche de bois sacrificiel sous la quille. Aujourd’hui, si les pieux en bois et les quais ne sont pas régulièrement recouverts de produits chimiques dissuasifs, les vers de mer restent un problème. C’est souvent un inconvénient inattendu lorsque les gens travaillent à améliorer la qualité de l’eau dans les ports et les voies navigables.

En 1503, avec ses navires irréparables des dommages causés par les vers marins et certains de ses marins qualifiés morts des escarmouches précédentes avec les peuples autochtones, Columbus et ses plus de 100 hommes ont fait naufrage sur la côte de la Jamaïque pendant plus d’un an. Ils ont survécu à leur propre mutinerie, au manque de nourriture et aux conflits avec les peuples autochtones Taïno. Enfin, en juin de 1504, deux navires espagnols d’Hispaniola sont arrivés sur la côte pour les secourir. Columbus a navigué les navires vers l’Espagne, cette fois pour rester pour de bon et passer son temps à se retirer de la mer, filant des fils sur les vers agressifs des Caraïbes (bien qu’il les croyait être des vers asiatiques, car il pensait qu’il était dans les eaux chinoises.)

Dans le prochain numéro : Les poissons qui ont coulé des navires ?

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