La Chevauchée sauvage de Sam Edelman: De l’Acteur en Herbe à la Légende du Design de Chaussures

 Sam Edelman - Le PDG des chaussures Sam Edelman, Photographié dans le showroom de Sam Edelman à New York le 22 août 2019
Jean-Pierre

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Fabricant de succès, roi du retour, showman. Sam Edelman a été appelé beaucoup de choses au cours de sa carrière de plus de 40 ans dans le secteur de la chaussure. Bien que, en ce jeudi particulier de la fin août, il se révèle particulièrement difficile à cerner.

Non seulement existentiellement — il est connu pour sa magie aux multiples facettes en tant que vendeur, marketeur et designer — mais parce qu’il est en retard pour un shooting de couverture dans le showroom de Midtown Manhattan pour sa marque éponyme.

Il s’avère que sa journée est déjà bien avancée. La légende de la chaussure arrive dans un T-shirt sombre avec un sac de sport en remorque.

La femme, muse et partenaire de longue date de Sam, Libby Edelman, le caractérise comme l’homme d’affaires ultime. « Il est définitivement de type A – même de type A + », a-t-elle déclaré à FN. Et elle attribue une grande partie de son succès au fil des ans à son éventail exceptionnellement diversifié de talents. « C’est un grand penseur, un grand concepteur; c’est un grand prévisionniste et un grand créateur. Il est à 360 degrés de ce dont vous avez besoin pour gérer une entreprise. »

En tant que président de la marque qu’il a cofondée avec Libby en 2004, Edelman, 67 ans, est intimement impliqué dans presque tous les aspects de l’opération, de l’élaboration de l’apparence de la collection du printemps 20 à l’expansion du portefeuille de vente au détail de l’entreprise (qui comprend désormais 13 portes à travers les États-Unis). Récemment, il a même pris en charge le développement des concepts de ses campagnes publicitaires, s’éloignant des vues brillantes au bord de la piscine des publicités récentes pour revenir aux origines fantaisistes et irrévérencieuses de la marque.

En fait, après qu’Edelman pose de manière ludique pour quelques portraits et s’assoit pour parler de sa vie et de sa carrière, notre conversation est brièvement interrompue lorsque le nouveau visage de la marque — le mannequin Alicia Herbeth — passe pour se préparer pour un shooting la semaine suivante. Edelman la salue comme une nièce perdue depuis longtemps (il considère que chaque membre de l’entreprise fait partie de sa famille) et partage la vision de la campagne dans le nord de l’État de New York.

Ce talent pour la narration est au cœur de la formule extrêmement réussie de Sam Edelman. Les membres de l’équipe notent que chaque saison, le processus de conception de la marque consiste à créer un récit complexe autour d’une femme fictive et de son style de vie minutieusement conçu.

Mais peu d’histoires de Sam Edelman sont aussi fascinantes ou aussi inattendues que la sienne.

 Sam Edelman - Le PDG des chaussures Sam Edelman, Photographié dans le showroom de Sam Edelman à New York le 22 août 2019
Sam Edelman.
CRÉDIT: Brad Trent

Né dans le Greenwich Village de New York en janvier 1952, Edelman est devenu majeur au début du mouvement de contre-culture de la ville, fréquentant des écoles progressistes comme la Little Red Schoolhouse, où il a appris très jeune l’italien et le français (il maîtrise toujours le premier et parle couramment le second) et est tombé amoureux de l’écriture créative et du théâtre. Il étudie ensuite le théâtre au Sarah Lawrence College de Bronxville, dans l’État de New York, où il aspire à devenir acteur.

C’est-à-dire jusqu’à ce qu’il aille à sa première audition à New York et se retrouve parmi des dizaines d’autres garçons. « J’ai réalisé que la compétition pour devenir acteur était si difficile, que je n’étais pas un bon danseur et que je ne pouvais pas chanter », a déclaré Edelman. « Donc, le truc des acteurs s’est arrêté ce jour-là. »

En même temps qu’il poursuivait ses aspirations créatives, Edelman montrait également un flair pour les affaires, qu’il attribuait en partie à son père (« un acteur professionnel et un brillant vendeur ») et à son grand-père maternel, qui travaillaient tous deux dans l’entreprise familiale de cuir.

« Mon grand-père était un commerçant russe qui est venu dans ce pays sans rien », a déclaré Edelman.  » Il avait un vrai sens des affaires et m’a éduqué en nombre quand j’étais petit. En conduisant dans la voiture, nous ferions la multiplication, le pourcentage, le balisage. Je pensais que c’était un homme incroyable et je rêvais d’avoir un costume sur mesure de Saks Fifth Avenue comme il le portait. »

Edelman a développé son premier projet entrepreneurial à l’âge de 13 ans lorsque son père lui a acheté un vélo dans un magasin de la 7e avenue et de la 12e rue. « Je suis retourné dans ma chambre et j’ai rêvé d’acheter le magasin. J’avais des idées pour l’agrandir et réparer les vélos et faire un profit. Acheter et vendre m’intéressait même à ce moment-là « , a-t-il déclaré.

Plus tard, à l’université, Edelman gardait de l’argent dans sa poche en échangeant des chevaux via des publicités dans le New York Times. « Je suis très fier du fait que je n’ai jamais eu à manger dans la cafétéria du dortoir », s’est-il vanté.

Cette passion pour les chevaux a conduit à sa première entreprise de mode: Horseshoes, une ligne de chaussures d’équitation anglaise qu’il a lancée avec son père en 1975. La collection a rapidement attiré l’attention de la presse et a attiré l’attention des dirigeants de Ralph Lauren.

 » Stuart Kreisler, le président de la mode féminine chez Ralph Lauren, nous a appelés et nous a demandé de faire les chaussures pour leur défilé. Nous l’avons fait, puis Ralph nous a suggéré de licencier les chaussures « , se souvient Edelman, ajoutant que le partenariat, bien que de courte durée, a cimenté une amitié de longue date avec Kreisler, qui était le meilleur homme au mariage de Sam et Libby et est le parrain de l’un de leurs enfants.

Et Edelman, alors âgé d’environ 24 ans, a également tiré de nombreuses leçons de Lauren, dont l’étoile était déjà en hausse. « J’ai été tellement impressionné par lui, pas qu’il soit Ralph Lauren parce qu’il n’était pas encore si gros, mais il a établi une norme d’excellence, une norme de style », a déclaré Edelman.

 Sam Edelman - PDG des chaussures Sam Edelman, Photographiées dans le showroom de Sam Edelman à New York le 22 août 2019
Sam Edelman.
CRÉDIT: Brad Trent

C’est au cours de ces années que le jeune entrepreneur a eu une rencontre fatidique avec un jeune rédacteur en chef du magazine Seventeen.

« Nous nous sommes rencontrés au salon de la chaussure de juin, puis nous sommes vraiment tombés amoureux au salon de la chaussure d’août », se souvient Libby Edelman. « Nous nous sommes mariés en mai de l’année suivante, ce fut donc une cour très rapide. Mais c’est un gars rapide. Quand il prend une décision, c’est comme, voyons si on peut le faire hier. »

Au fil des ans, l’histoire d’amour des Edelmans a été bien documentée, non seulement dans la presse, mais dans les publicités pour les marques qu’ils ont créées ensemble. Leur union a été à la fois très publique et très rentable qui a duré quatre décennies et a produit deux marques, trois enfants et maintenant trois petites-filles.

« Libby est l’équilibre de tout ce que je fais; elle est ma muse », a déclaré Sam. « Être à la hauteur de ses normes n’est pas toujours facile, mais en fin de compte, mon objectif est toujours d’être à la hauteur de ce qu’elle représente dans le monde. »

Leur partenariat a surmonté de nombreux hauts et bas de la vie, dont le premier est survenu assez peu de temps après leur mariage.

Vers 1980, les Edelmans ont fermé leur entreprise de chaussures et Sam s’est tourné vers des amis pour obtenir de l’aide dans sa recherche d’emploi. « J’ai appelé Kenny Cole et j’ai dit: « Je suis nouvellement marié, je suis fauché, j’ai besoin d’un emploi. Pouvez-vous m’appeler ? »  » se souvient Sam. « Et de la manière inimitable de Kenny, il a dit: « Non. Tu ne travailleras avec moi que si tu es dans la chaussure.' »

Il s’est donc rendu chez Candie pour travailler avec la famille Cole, puis en 1982 a rejoint son ami pour aider à créer Kenneth Cole Productions. Edelman décrit l’expérience comme l’une des plus excitantes de sa vie: « Kenneth a eu une grande influence sur moi parce qu’il croyait pouvoir tout faire. Il ne s’inquiétait ni du financement ni du monde extérieur. C’est vraiment un homme sans peur. »

Une fois le travail de démarrage initial terminé, Edelman a commencé à avoir envie d’un nouveau défi. C’est arrivé en 1983, lorsque Doug et Susie Tompkins l’ont attiré à travers le pays à San Francisco afin de lancer des chaussures pour leur label Esprit en plein essor.

« Nous avons déménagé en Californie le 1er avril, et Libby a dit que cela pourrait être la plus grande blague du poisson d’avril ou non », se souvient-il.

Ce n’était pas le cas. En tant que responsable des chaussures, Edelman en a fait une entreprise de 55 millions de dollars, faisant d’Esprit la marque de chaussures junior numéro 1 en Amérique. Il a parcouru le monde avec Susie Tompkins et son équipe de conception, s’exposant à de riches expériences culturelles et obtenant une classe de maître dans la fabrication.

En cours de route, il s’est lié avec Bob Goldman chez Cels Enterprises.  » Les chaussures que je n’ai pas pu fabriquer au Brésil, Bob les a fabriquées pour moi à Taiwan. J’ai énormément appris de lui sur la fabrication de chaussures, et nous avons fait quelques millions de paires ensemble « , a déclaré Edelman.  » C’est toujours l’un de mes meilleurs amis. »

Le jeune dirigeant d’Esprit a également commencé à s’approvisionner en chaussures auprès de Brown Shoe Co. à Saint-Louis, l’entreprise qui, des décennies plus tard, allait devenir sa maison d’entreprise. (Brown Shoe – maintenant Caleres – a commencé à investir dans sa marque Sam Edelman en 2007 et l’a entièrement acquise en 2010.)

 Sam Edelman - Le PDG des chaussures Sam Edelman, Photographié dans le showroom de Sam Edelman à New York le 22 août 2019
Sam Edelman, photographié pour FN dans son showroom de midtown Manhattan.
CRÉDIT: Brad Trent

Après quatre ans chez Esprit, Edelman a fait face à un autre tournant de sa carrière, celui-ci n’étant pas de sa création. Les Tompkins ont annoncé qu’ils divorcaient et confiaient la direction de l’entreprise à un nouveau dirigeant, qui avait d’autres plans pour l’exploitation de la chaussure. « Il a interviewé le meilleur ami de mes parents pour mon travail — pendant que j’étais encore là-bas », se souvient Edelman, qui a rapidement fait sa sortie, emmenant avec lui Libby, qui supervisait les chaussures pour enfants.

Maintenant âgé de 30 ans, Edelman a été courtisé par les frères Marciano chez Guess et par Ed Finkelstein chez Macy’s, et il a envisagé de retourner chez Kenneth Cole Productions.

Mais alors qu’il conduisait la BMW fraîchement commercialisée de Bob Goldman d’Allemagne aux Pays-Bas, il a eu une épiphanie: « Quand je suis arrivé à l’hôtel d’Amsterdam, j’ai appelé Libby et j’ai dit: ‘Faisons-le. Commençons une entreprise appelée Sam & Libby. »

L’histoire suivante est bien racontée: le couple a vendu sa Porsche, un cheval primé, leur arrière-cour subdivisée et tout le reste sauf leur maison pour créer leur propre label, qu’Edelman a décrit comme une « jeune Joan & David. »Avec un marketing authentique mettant en vedette eux—mêmes et leur famille – plus leur ballet plat désormais emblématique — la marque a décollé comme une fusée, passant de 3,2 millions de dollars de ventes en 1987 à plus de 25 millions de dollars l’année suivante.

En 1992, lorsqu’elle a déposé son introduction en bourse, Sam & Libby avait un chiffre d’affaires de plus de 85 millions de dollars et un an plus tard, elle a vendu sa 7 millionième paire du Chelsea Bow Ballet. Mais peu de temps après, les ennuis ont commencé.

« Je pense que nous avons grandi trop vite, et nous étions probablement trop jeunes pour gérer le genre de succès que nous avons eu », a déclaré Edelman, ajoutant qu’il regrettait d’avoir jamais rendu la marque publique. « Quand vous avez un mauvais trimestre en tant qu’entreprise publique, c’est vraiment grave. J’ai subi beaucoup de pression de la part de mon conseil d’administration et de mes souscripteurs, et je n’ai pas respecté ce que je savais devoir faire. Si j’étais resté dans notre voie, je me serais retiré au troisième quart, mais il y avait tellement de pression. »

En 1996, le couple vend la marque à perte à Maxwell Shoe Co., dans un mouvement qu’à ce jour Edelman décrit comme la pire chose qui se produise dans sa vie.

Meurtrie de cette expérience, la famille a tenté une autre incursion avec la marque Naked Feet en 1999. Quand elle n’a pas réussi à décoller, ils ont laissé l’industrie de la mode derrière eux et se sont recentrés sur leurs entreprises dans le monde équestre. Sam est redevenu un marchand de chevaux à temps plein.

Puis la catastrophe a frappé.

 Sam Libby
Une campagne publicitaire Sam & Libby mettant en vedette les fondateurs.
CRÉDIT: Avec l’aimable autorisation d’Edelmans

En 2001, Edelman a subi un terrible accident d’équitation qui a nécessité sept interventions chirurgicales en deux ans qui l’aideraient à marcher à nouveau. Alors que certains auraient pu être démoralisés par l’expérience, il s’est plutôt retrouvé avec suffisamment de temps libre pour réfléchir à son passé et à l’état de l’industrie de la chaussure. « Cela m’a donné l’occasion de réaliser à quel point il était important de continuer ma carrière, que je n’aimais pas où je m’arrêtais avec Sam & Libby, et je voulais me prouver que je pouvais le faire à nouveau », a-t-il déclaré.

En effet, il a reproduit ce succès avec sa marque de style de vie Sam Edelman. Cependant, lancer sa propre entreprise n’était pas le plan initial; au départ, il espérait aller travailler pour Steve Madden. « Je ne voulais vraiment pas créer ma propre entreprise; je voulais aider Steve à faire exploser la sienne. Mais il ne voulait pas le faire. »

Désireux de reprendre le travail, Edelman a également approché PVH et a obtenu une audition pour la licence de chaussure Calvin Klein. Il a recruté une jeune designer de Parsons, Megan Key, et a cloué la présentation, mais lorsque les avocats de PVH ont appelé pour demander une garantie de redevances de 10 millions de dollars, l’accord est tombé à l’eau.

Une fois de plus, l’exécutif s’est tourné vers sa femme :  » C’était la même conversation depuis Amsterdam. J’ai dit: « Commençons une marque appelée Sam Edelman », et elle a dit: « D’accord.' »

Elles ont officiellement lancé l’entreprise en 2004 et, avec leur équipe, en ont fait l’un des plus grands noms du marché féminin contemporain, avec chaussure après chaussure, du string Gigi épuré à l’omniprésente sandale Bay slide de cet été.

Depuis 2017, ils se sont développés dans d’autres catégories de style de vie, telles que les robes, le denim, les vêtements de nuit et les vêtements de dessus.

Edelman attribue le succès de la marque, en partie, à sa société mère, Caleres, et à la PDG Diane Sullivan. « Diane — et avant elle, Ron Fromm – ils nous ont tous deux donné la piste pour vraiment manifester notre talent et notre vision, et aucun d’eux n’a jamais remis en question une partie de ce plan », a-t-il déclaré. « C’était juste des lumières allumées, du gaz allumé, allez-y. »

Caleres a également offert aux Edelmans un cadeau lorsqu’elle a acquis Sam & Libby en 2012 du défunt groupe Jones et l’a placée sous la direction du couple. « Je n’ai pas demandé à Diane de le faire; elle est venue me voir avec, et elle savait que c’était la bonne chose à faire « , a déclaré Sam, qui tente maintenant de réinventer l’icône des années 80 d’une manière « très axée sur les baby-boomers, mais avec un avantage. »

Quant à sa marque éponyme, il a de grands objectifs :  » J’aimerais que Sam Edelman soit une marque à 1 milliard de dollars, et je pense que nous sommes en bonne voie. »De plus, il continue de construire le Cirque de la ligne de Sam Edelman junior et aspire à faire une entrée sur le marché masculin.  » Je veux surtout que les marques aient une longévité », a-t-il déclaré. Alors que l’interview se termine, il est clair qu’Edelman aime toujours être au centre de tout cela. « Ce qui me rend le plus excité chaque jour de ma vie, c’est de me lever et de travailler avec des jeunes dans le secteur de la mode. Je ne pense pas que je prendrai ma retraite un jour. »

 Gala Two Ten
Jesse, Sam et Libby Edelman ont présidé le Gala 2018 de la Fondation Two Ten Footwear.
CRÉDIT: Image de courtoisie

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