Ivoryton Playhouse

Milton Stiefel était un acteur qui devint finalement le bras droit et le confident de David Belasco, considéré comme l’un des plus grands metteurs en scène à émerger du théâtre américain. Après la mort de Belasco en mai 1931, Stiefel a continué en tant que manager et metteur en scène pour de nombreux spectacles extravagants qui ont voyagé à l’échelle nationale, jouant dans toutes les grandes villes américaines. À la fin de l’une de ces visites, Stiefel est venu dans l’Essex pour se reposer, a vu la salle de loisirs inutilisée et a pensé qu’elle serait bien adaptée pour accueillir une société par actions résidente. Une pièce de comédie de Broadway intitulée « Broken Dishes » venait de fermer à New York (avec Bette Davis dans son premier rôle à Broadway), et Stiefel l’ouvrit à Ivoryton pendant la semaine du 17 juin 1930. C’est ainsi que le théâtre d’Ivoryton est né.

Les acteurs de Stiefel vivaient dans des maisons privées à Ivoryton, d’où la plupart des décors et des accessoires ont été empruntés. La compagnie n’a pas atteint le seuil de rentabilité avant la dernière semaine de l’été, mais cela a suffi à convaincre Stiefel que le théâtre pouvait être un succès. Tout au long des années qui ont suivi, il a continué à produire et à diriger à Ivoryton, et en 1938, il a acheté le bâtiment. Stiefel a continué à Ivoryton jusqu’à sa retraite en 1973, lorsqu’il a vendu le théâtre à Ken Krezel.

Le théâtre est considéré comme le premier théâtre d’été autonome aux États-Unis. La liste est décrite dans son document de mise en candidature du PNRHS. Bien qu’il y ait des théâtres plus anciens à Dennis, MA et Skowhegan, MOI, ils étaient dotés par des fondations de familles riches et non autosuffisants. Le Westport Country Playhouse a été créé un an après le Ivoryton Playhouse.

Le théâtre gagne en prestige au point que les invitations à y travailler sont très prisées dans la profession théâtrale. Sa réputation a grandi à l’échelle nationale et Paramount Pictures a produit un court métrage montrant son fonctionnement complet. Des acteurs établis comme Henry Hull et Norma Terris ont signé pour se produire à Ivoryton, et de nouveaux venus comme Katharine Hepburn et Cliff Robertson sont venus pour aider à façonner la légende d’Ivoryton. La renommée d’Ivoryton en tant que l’un des principaux lieux de spectacles estivaux américains a continué de croître jusqu’au déclenchement de la Seconde Guerre mondiale, lorsque le théâtre est devenu sombre pendant plusieurs saisons, principalement en raison du rationnement des pneus et de l’essence, rendant pratiquement impossible pour le public de se rendre au théâtre. Stiefel est allé à Hollywood où il a été réalisateur pour Columbia Pictures, mais il a rouvert le théâtre après la guerre et a présenté un défilé de stars telles que Marlon Brando, Ethel Waters, Art Carney, Tallulah Bankhead, Helen Hayes, Betty Grable, Groucho Marx, Myrna Loy, Gloria Swanson, Dorothy Lamour, Maureen O’Sullivan et bien d’autres.

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