Toomer, Jean

Nacido el 26 de diciembre de 1894

Washington, DC

Murió el 30 de Marzo de 1967

Doylestown, Pennsylvania

poeta, cuentista, dramaturgo y ensayista

Jean Toomer fue aclamado como el más importante del país «Negro escritor,»pero en lugar de estar orgulloso que estaba consternado. No deseaba ser visto a través de la lente de la raza. Se consideraba simplemente un escritor estadounidense que había escrito sobre la experiencia negra en Estados Unidos.

Con la publicación de su novela Cane (1923), que fue inmediatamente aclamada como una obra maestra de la literatura estadounidense y quizás el mayor logro que cualquier escritor afroamericano había logrado hasta la fecha, Jean Toomer pasó a la vanguardia de todos los jóvenes poetas, novelistas y otros artistas prometedores del Renacimiento de Harlem. Toomer pronto le dio la espalda a su nueva fama, sin embargo, para continuar su búsqueda de toda la vida por la paz interior, una existencia más espiritual y una identidad que fuera universal en lugar de racial. Aunque nunca logró la brillante carrera que muchos habían previsto para él, Toomer sigue siendo un brillante autor de la década de 1920. Cane sigue siendo un gran logro y una de las mejores obras, si no la mejor, que surgieron del Renacimiento de Harlem.

Una familia mestiza

Nathan Eugene Toomer (comenzó a usar el nombre de Jean al comienzo de su carrera literaria) nació en Washington, D. C., en una familia de herencia mixta europea y africana. Su abuelo materno, Pinckney Benton Stewart Pinchback, había sido un teniente gobernador republicano de Luisiana que era de herencia mixta y se identificó abiertamente como negro. La madre de Toomer, Nina Pinchback, había desafiado las objeciones de su familia a casarse con Nathan Toomer, el hijo ilegítimo de un antiguo esclavo y su rico dueño blanco. Con la piel clara suficiente para ocultar su herencia afroamericana, Nathan abandonó a su joven familia poco después del nacimiento de su hijo, y Jean Toomer vio a su padre solo una vez después.

Toomer pasó sus primeros años de infancia bajo el techo de su abuelo dominante, a quien admiraba y contra quien se rebelaba, y su abuela gentil pero de voluntad fuerte. Los Pinchbacks vivían una vida de lujo en su gran casa en Bacon Street, ubicada en un vecindario tranquilo y totalmente blanco, con un jardín cuidado por un antiguo esclavo. Pero el hábito de juego del abuelo Pinchback llevó a una disminución en la fortuna de la familia, y finalmente se vieron obligados a mudarse a Brooklyn, Nueva York, donde Nina vivía con su nuevo esposo blanco.

No sentirse ni blanco ni negro

En este momento de su vida, Toomer fue introducido en el mundo de los libros y la imaginación por su tío Bismarck, que compartía un ritual nocturno de lectura con su joven sobrino inteligente. Toomer pasó muchas horas en la biblioteca pública, pero también le gustaba el aire libre y disfrutaba de los deportes, especialmente la natación y la vela.

Después de que Nina muriera inesperadamente en 1909, la fortuna de los Pinchbacks disminuyó aún más, y se vieron obligados a mudarse a un vecindario de bajos ingresos, totalmente negro en Washington, D. C. Toomer ingresó a la Escuela Secundaria Paul Dunbar, a la que asistieron los estudiantes más brillantes de la próspera comunidad afroamericana de Washington, pero no se sentía cómodo en su nuevo entorno: había experimentado la vida tanto en el mundo blanco como en el negro, y no sabía a dónde pertenecía. Un sentimiento de alienación y un anhelo de una existencia más significativa permanecería con Toomer por el resto de su vida.

Años de vagabundeo

En 1914 Toomer se matriculó en la Universidad de Wisconsin, con la intención de estudiar agricultura, pero se fue después de solo un semestre. Durante los siguientes cuatro años asistió a cuatro universidades más, incluyendo el Massachusetts College of Agriculture, el American College of Physical Training (ubicado en Chicago), la Universidad de Chicago y el City College de Nueva York. Toomer nunca obtuvo un título, pero continuó leyendo y estudiando muchas grandes obras literarias, como las de los dramaturgos George Bernard Shaw (1856-1950) y Henrik Ibsen (1828-1906), el poeta Walt Whitman (1819-1892) y el novelista y poeta Johann Wolfgang von Goethe (1749-1832). Después de dejar la universidad, Toomer se mudó mucho, trabajando por períodos cortos como fisicoculturista y profesor de educación física, soldador y vendedor de automóviles; en un momento dado, incluso tomó la vida de un vagabundo (persona sin hogar), haciendo autostop en trenes que pasaban.

Toomer vivía en la ciudad de Nueva York en 1919 y pasaba tiempo en Greenwich Village, un vecindario que atraía a mucha gente artística, cuando entró en contacto con algunos miembros de la «Generación Perdida», un grupo de escritores (incluido el poeta Hart Crane y el crítico Malcolm Cowley) que se sentían alienados del mundo moderno y que en su trabajo intentaban enfatizar el arte y los valores humanos sobre el materialismo y el comercialismo. Uno de estos escritores, un joven novelista llamado Waldo Frank, se convirtió en el amigo íntimo de Toomer. Toomer decidió que a él también le gustaría convertirse en escritor, y comenzó un período de aprendizaje y preparación.

Conectándose con su herencia

El verano de 1921 encontró a Toomer de vuelta en Washington, D. C., cuidando de sus abuelos, que estaban enfermos, y continuando trabajando en su escritura. Luego, un amigo de su abuelo, que era director de una pequeña escuela negra en Georgia, se detuvo para una visita. Dijo que necesitaba a alguien que se hiciera cargo de la administración de la escuela por un corto tiempo, y Toomer se ofreció como voluntario para el trabajo. En septiembre, Toomer viajó a la pequeña ciudad de Esparta (ubicada a unas ochenta millas al sureste de la capital de Georgia, Atlanta) para convertirse en el director temporal del Instituto Agrícola e Industrial de Esparta.

Los pocos meses que Toomer pasó en Georgia demostraron ser un momento muy importante en su vida. Vivía en una pequeña choza entre la población negra más pobre de la zona. Escuchó a través de su ventana abierta las canciones espirituales (religiosas) y de trabajo que cantaban. Asistió a los animados servicios de la iglesia, llenos de música. Escuchaba música blues e historias. También vio de primera mano las dificultades y las brutalidades del racismo que enfrentaban los negros, pero se sintió conmovido por su dignidad, su capacidad de recuperarse de los contratiempos y su profunda espiritualidad.

Por primera vez en su vida, Toomer estuvo en contacto con su propia herencia afroamericana. En una carta al novelista blanco Sherwood Anderson (1876-1941), cuyo trabajo (incluida la novela no convencional Winesburg, Ohio) admiraba mucho, Toomer escribió: «Mi semilla se plantó en mí allí abajo. Las raíces han crecido y se han fortalecido.»Esas raíces se convertirían en una gran obra literaria que Toomer comenzó a escribir en noviembre, mientras viajaba en tren a casa desde Georgia. En este punto, no imaginó este registro de sus experiencias en el Sur como una novela; estaba escribiendo poemas y piezas cortas de prosa, que comenzó a enviar a varias publicaciones.

Cane: Un collage de imágenes

Uno de los editores que recibió el trabajo de Toomer fue Claude McKay (1889-1948; ver entrada biográfica) de the Liberator, quien le dijo a «Miss Jean Toomer» que «su» escritura era «un poco demasiado larga, no lo suficientemente clara y carente de unidad. Sin embargo, en poco tiempo, McKay (que pronto se enteró de que Toomer era en realidad un hombre) estaba publicando las presentaciones de Toomer en the Liberator, y fragmentos de lo que se convertiría en Cane también aparecieron en Dial y otras revistas. En el verano de 1922, con la esperanza de refrescar sus recuerdos e impresiones del Sur, Toomer hizo un viaje a Carolina del Sur. Esta vez viajó con Waldo Frank, quien también estaba trabajando en una novela sobre la zona.

A principios de 1923, Toomer había unido todas sus piezas dispersas de escritura para formar una novela inusual, que llamó Caña (en referencia a uno de los principales cultivos de los estados del sur, la caña de azúcar, de la que el azúcar se deriva solo después de un largo y difícil proceso de cosecha y producción). Frank envió el manuscrito a su propio editor, Boni & Liveright, que publicó Cane en septiembre de 1923. El libro no se parecía a nada que nadie hubiera visto antes, una especie de collage de poemas, escenas y personajes vagamente vinculados por el tema y el tono, y el hecho de que apareciera en un momento en que muchos escritores experimentaban con el lenguaje y la forma aumentó su impacto.

Un retrato de la vida afroamericana, rural y urbana

Dividido en tres partes, Cane presenta quince poemas, seis viñetas o bocetos de personajes, siete cuentos y una obra de teatro. Todas estas piezas transmiten la experiencia negra tanto en el Sur rural como en el Norte urbano. La primera sección, ambientada en la campiña de Georgia, contiene retratos líricos, sensuales, pero también duramente realistas de seis mujeres negras. A través de estos personajes femeninos, Toomer explora aspectos de la vida, la cultura y la feminidad de los negros. «Karintha» se refiere a una joven cuya belleza inocente finalmente la lleva a la prostitución; «Carma» es infiel a su esposo; «Becky» es una mujer blanca pobre con dos hijos de raza mixta que es rechazada por su comunidad; «Fern» es la hija alienada y emocionalmente muerta de un matrimonio mixto (negro y judío) ; «Esther» es una joven sentimental encaprichada con un predicador llamativo; y en» Louisa», el amante negro del personaje principal apuñala a su amante blanco y luego es linchado.

La segunda parte de Cane tiene lugar en Chicago y Washington, D. C., evocando a través de siete piezas en prosa y cinco poemas la vida de los afroamericanos que han emigrado a las ciudades del norte en busca de mayor libertad, solo para enfrentar una lucha continua y esperanzas diferidas. Muchas de las piezas se refieren a las relaciones entre hombres y mujeres que están dañadas por el conflicto racial. En «Rhobert», el abrumador deseo de poseer propiedades se revela como destructivo, y en» Bona y Paul», un chico negro que es capaz de pasar por blanco pierde el amor de una chica blanca que había sido atraída por su negrura.

La voz discreta (no muy perceptible) de las dos primeras secciones emerge en la tercera como narrador en primera persona: «Kabnis» presenta a un maestro de escuela negro del Norte que viaja a la Georgia rural, un viaje que lo lleva a los rincones oscuros de sí mismo mientras lucha con su herencia e identidad afroamericana. Kabnis reconoce el valor de la cultura negra rural que descubre, y quiere celebrarla y preservarla. Sin embargo, antes de que pueda hacerlo, debe aceptar la realidad de la esclavitud, que está simbolizada por el personaje del Padre John, un anciano que es un antiguo esclavo.

Una obra maestra original

Cane fue un éxito entre los críticos y seguidores de la escena literaria, si no entre los lectores en general (vendió menos de quinientas copias). Waldo Frank le dijo a Toomer que estaba «creando una nueva fase de la literatura estadounidense», y el prominente crítico afroamericano William Stanley Braithwaite, que rara vez elogiaba demasiado cualquier trabajo, llamó a Toomer «una brillante estrella matutina de un nuevo día de la carrera en la literatura».»Cane se convirtió en un símbolo de los logros de los negros, una obra que probó que los escritores negros podían ocupar su lugar junto a los blancos. La mayoría de las otras obras del Renacimiento de Harlem podrían clasificarse como realismo, pero la de Toomer se destacó del resto como una novela modernista (no tradicional) similar a las de los escritores estadounidenses Ernest Hemingway (1899-1961) y Gertrude Stein (1874-1946).

Toomer fue aclamado como el principal «escritor negro» del país, pero en lugar de sentirse orgulloso, estaba consternado. No deseaba ser visto a través de la lente de la raza. Se consideraba simplemente un escritor estadounidense que había escrito sobre la experiencia negra en Estados Unidos, y en un esfuerzo por convencer a otros de que lo vieran de esta manera, comenzó a negar su herencia africana. También comenzó a alejarse de sus viejos amigos y colegas, que estaban desconcertados por su actitud. Toomer nunca volvería a escribir sobre la vida o las experiencias de los negros, y su trabajo nunca volvería a ser publicado por una editorial importante.

Se convierte en un seguidor de Gurdjieff

A principios de 1924 Toomer se interesó profundamente en las enseñanzas de Georgi Gurdjieff, un líder espiritual de herencia griega y armenia que había vivido en Rusia antes de mudarse a Francia, donde estableció el Instituto para el Desarrollo Armonioso del Hombre en Fontainebleau (ubicado a las afueras de París). Gurdjieff abogaba por un complicado sistema de psicología, filosofía, movimiento físico y ejercicio que supuestamente ayudaba a sus seguidores a lograr un equilibrio de mente, cuerpo y alma y alcanzar una conciencia superior. Esto parecía una respuesta a la búsqueda de toda la vida de Toomer por el significado más profundo de la existencia, y se unió al grupo de Gurdjieff con entusiasmo.

Toomer pasó un verano en Fontainebleau, regresando a Nueva York con planes no de escribir, sino de enseñar los principios de Gurdjieff. Al principio sus conferencias fueron bastante populares, con muchos asistentes atraídos simplemente por la reputación de Toomer como un autor talentoso. Poco a poco, sin embargo, la asistencia disminuyó, por lo que Toomer se trasladó a Chicago. En los años siguientes, viviría y promovería el sistema Gurdjieff en Taos, Nuevo México, y en Portage, Wisconsin.

Todavía escribiendo, pero no con tanto éxito

Mientras tanto, Toomer continuó escribiendo, pero nada de lo que produjo se acercó a Cane en arte u originalidad. De hecho, todo estaba impregnado de su nueva visión del mundo y parecía diseñado para persuadir a otros a unirse al círculo Gurdjieff. A finales de la década de 1920, Toomer tuvo varios cuentos («Easter», «Mr.Costyve Duditch» e «Winter on Earth»), así como una novela corta (York Beach) publicada en revistas literarias. Su última publicación fue un poema largo llamado «Meridiano Azul», que apareció en New Caravan en 1936. El poema presenta una visión idealizada de un Estados Unidos en el que personas de todas las razas y religiones se unen en un ser humano nuevo y universal llamado hombre «azul».

En 1932, Toomer se casó con Margery Lattimer, una novelista y feminista dedicada que había conocido en la comunidad Gurdjieff en Wisconsin. Menos de un año después, murió poco después de dar a luz a una hija. En 1934 Toomer se casó con Marjorie Content y se instaló en una granja en Doylestown, Pensilvania, donde viviría el resto de su vida. Aunque renunció a su papel activo en el movimiento Gurdjieff en el momento de su segundo matrimonio, Toomer continuó practicando sus principios. Sin embargo, parecía carecer de un sentido completo de paz interior: llevó a su familia a la India en 1939 y pasó nueve meses hablando con varios líderes religiosos allí. Conmocionado y deprimido por la pobreza y la enfermedad que presenció en la India, Toomer regresó a los Estados Unidos.

Debido a que la escritura de Toomer nunca volvió a aparecer impresa, muchos de los que lo habían conocido asumieron que había dejado de escribir, pero esto no era cierto. En las últimas décadas de su vida produjo novelas, obras de teatro, cuentos, poemas y piezas autobiográficas, pero todos fueron rechazados por los editores por carecer de mérito literario. Además de esta decepción, la salud de Toomer comenzó a fallar durante la década de 1930, y disminuyó constantemente durante los siguientes treinta años. Murió en 1967, justo cuando los críticos y lectores comenzaban a redescubrir Cane y elogiarlo como una obra clásica no solo del Renacimiento de Harlem, sino de la literatura estadounidense en general.

Para más información

Benson, Brian Joseph y Mabel Mayle Dillard. Jean Toomer. Boston: Twayne, 1980.

Bone, Robert. «Jean Toomer.»In The Negro Novel in America. New Haven: Yale University Press, 1958.

Durham, Frank. Estudios en Caña. Columbus, OH: Merrill, 1971.

Huggins, Nathan Irvin. Harlem Renaissance. Nueva York: Oxford University Press, 1971.

Kernan, Cynthia Earl. The Lives of Jean Toomer: A Hunger for Wholeness (en inglés). Baton Rouge: Louisiana State University Press, 1989.

Lewis, David Levering. Cuando Harlem estaba de Moda. Nueva York: Penguin Books, 1979.

McKay, Nellie. Jean Toomer: Artista. Chapel Hill: University of North Carolina Press, 1984.

O’Daniel, Therman B. Jean Toomer: A Critical Evaluation. Washington, DC: Howard University Press, 1988.

Turner, Darwin T., ed. Cane (A Norton Critical Edition). Nueva York: Norton, 1989.

Watson, Steven. The Harlem Renaissance: Hub of African-American Culture,1920-1930 (en inglés). Nueva York: Pantheon Books, 1995.

Woodson, Jon. Para Hacer una Nueva Raza: Gurdjieff, Toomer, y el HarlemRenaissance. Jackson: University Press of Mississippi, 1999.

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