Neandertales vs Homo Sapiens: ¿Diferentes Especies O Subespecies?

Los neandertales han sido clasificados como una especie separada del Homo Sapiens debido a la falta de evidencia que sugiera interacciones sexuales entre las dos especies humanas, y porque el término «especie» no tiene una definición universalmente aceptada. Sin embargo, estudios recientes sugieren que los neandertales podrían ser una subespecie del Homo Sapiens, no una especie completamente diferente.

La mayoría de la gente cree que nosotros, Homo sapiens, somos los únicos humanos que alguna vez hemos caminado sobre la faz de la Tierra. Sin embargo, esto no es cierto. Resulta que somos la única especie humana que queda. El retrato tan familiar de un simio que evoluciona en un Homo sapien transmite la evolución como un fenómeno lineal, pero la verdad es que la Tierra una vez fue llamada hogar por más de una especie humana, y evolucionamos junto a estos humanos, no directamente de ellos. Puede consultar uno de nuestros otros artículos sobre el mismo tema para obtener una imagen más clara: Cronología de la Evolución Humana

El Homo habilis, el Homo rudolfensis, el Homo erectus y el Homo neanderthalensis son algunas de las especies humanas que vivieron en nuestra amada Tierra antes y contemporáneamente con nuestros antepasados antes de que llegaran los humanos modernos.

Ahora, la pregunta es: ¿son estas especies humanas ahora extintas realmente solo nuestros hermanos y hermanas arcaicos, o algo más cercano a primos lejanos? Si es así, ¿por qué todos son reconocidos como especies humanas completamente diferentes, en lugar de solo Homo sapiens? Los neandertales son nuestros parientes más cercanos y pueden engañarte fácilmente haciéndote creer que son los mismos que tú (aunque un poco menos cuidados), pero todavía se consideran una especie separada. Son realmente una especie diferente? ¿O deberían considerarse una subespecie?

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Los neandertales son nuestros parientes humanos más cercanos y son frecuentemente reconocidos como una especie completamente diferente. (Crédito de la foto: Usagi-P/)

¿Cómo se clasifican los organismos vivos?

Los biólogos utilizan un sistema bastante complicado para clasificar los organismos vivos. Dicho esto, dada la increíble diversidad que tenemos en nuestro planeta, el uso de tal sistema se vuelve imperativo. Cada organismo es conocido por dos términos: su género y especie. Los términos funcionan de la misma manera que nuestros nombres y apellidos de hoy en día. El género es el equivalente taxológico de los apellidos (apellido), mientras que el término especie es único para cada grupo de organismos vivos, ¡al igual que nuestros nombres!

Una especie a menudo se define formalmente como un grupo de organismos vivos capaces de cruzarse y dar a luz a descendencia fértil. Sin embargo, esta definición de especie no siempre se mantiene.

La definición funciona bien cuando se trata de clasificar organismos como un caballo y un burro. Los dos comparten un ancestro común y tienen características físicas similares. Sin embargo, un caballo y un burro no exhiben inclinación sexual natural el uno hacia el otro. Cuando se ven obligados a cruzarse, su descendencia/híbrido es una mula, que es estéril. Por lo tanto, un caballo y un burro se clasifican como especies diferentes.

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Un caballo y un burro pertenecen al mismo género, pero se clasifican como especies diferentes porque no exhiben tendencias sexuales naturales el uno hacia el otro. (Crédito de la foto: DragoNika/)

La definición de especie se queda corta cuando se trata de clasificar organismos que se reproducen asexualmente, como bacterias y hongos, híbridos (por ejemplo, mulas) y organismos extintos en los que examinar la reproducción es esencialmente imposible.

¿Cómo se define una especie entonces? Bueno’t no lo hacemos, al menos no bien.

«Ningún término es más difícil de definir que «especie», y en ningún punto los zoólogos están más divididos que en cuanto a lo que debe entenderse por esta palabra.»- Henry Alleyne Nicholson

Debido a la falta de una definición común y universalmente aceptada, el término taxonómico «especie» tiene actualmente más de 20 nociones diferentes vinculadas a él. Además, la clasificación de los organismos vivos en especies separadas no es binaria; en todo caso, es difusa. No solo se define por si dos organismos se aparean y producen descendencia fértil. También hay algunas zonas grises.

Los taxónomos basan sus juicios y decisiones finales de clasificación en una variedad de factores, siendo el mestizaje uno de ellos. Otros determinantes incluyen características estructurales, comportamiento social, adaptaciones ecológicas,ascendencia, secuencia de ADN, etc.

Las subespecies, por otro lado, son poblaciones aisladas dentro de una especie que difieren en su ubicación geográfica y, por lo tanto, tienen ciertas diferencias estructurales. Los ejemplos incluyen las muchas variedades de tigres que encontramos dispersos por todo el planeta. Estos incluyen el tigre de Bengala, el tigre siberiano,el tigre de Sumatra, etc. Las subespecies son capaces de cruzarse y producir descendientes, pero no debido al aislamiento geográfico.

Homo sapiens vs Homo neanderthalensis

Hace unos 2,4 millones de años, la vida humana floreció por primera vez en África Oriental. Entonces, hace aproximadamente 2 millones de años, el insecto de viaje en humanos arcaicos apareció y viajaron a través de Eurasia. Algunos se aventuraron hacia el norte, hacia el continente que ahora conocemos como Europa, mientras que otros viajaron hacia el este, a lo que ahora se llama Asia. Dependiendo de las condiciones ambientales que enfrentaron, estos seres humanos evolucionaron de manera diferente.

 montañas aree calling i must go meme Neandertales

Los humanos arcaicos respondieron al llamado de las montañas y pusieron en movimiento la aparición de diferentes especies humanas.

Por ejemplo, los humanos que viajaron a Asia oriental desarrollaron una postura más erguida (Homo erectus) y los que se quedaron atrapados en la isla de Flores (Homo floresiensis) se sometieron a enanos para adaptarse a las condiciones ambientales que allí se encontraban. Los neandertales, el más cercano de nuestros primos humanos y los residentes del Valle de Neander también se adaptaron para sobrevivir en las frías condiciones de Europa.

Los neandertales desarrollaron una estructura más robusta con extremidades más cortas, en comparación con los Sapiens. Se cree que estas características les ayudaron a conservar el calor corporal en las frías condiciones de Europa. También tenían una frente un poco más grande. La barbilla y la frente se inclinaban abruptamente, con la nariz sobresaliendo mucho más lejos que en los humanos modernos. Los neandertales también disfrutaban de un cerebro más grande que los Sapiens.

Mientras la vida humana se extendía por todo el mundo, los seres humanos también continuaron evolucionando en su lugar de nacimiento, África oriental. África oriental fue una vez el hogar del Homo rudolfensis, el Homo ergaster y, finalmente, de nosotros, el Homo sapiens. No nos quedamos mucho tiempo. Hace unos 70.000 a 80.000 años, el arcaico Homo sapiens se mudó de África oriental y viajó a otras partes de Eurasia, que ya estaban ocupadas por otras especies humanas. Lo que siguió fue la toma total por el Homo sapiens y la extinción de otras especies humanas.

¿Especie o subespecie?

Honestamente, nadie sabe la respuesta a esta pregunta. El mundo parece estar dividido. Durante mucho tiempo, consideramos a los neandertales como una especie completamente diferente del Homo sapiens. Esto se debió a la falta de evidencia creíble que indicara tendencias de apareamiento entre los dos grupos humanos, y también porque alguien simplemente prefirió clasificarlos como separados. Recuerde, el término especie no tiene una definición universalmente aceptada.

Sin embargo, se puede intentar responder a esta pregunta con la ayuda de dos teorías que intentan explicar la extinción de otras especies humanas. La primera teoría, «La Teoría del Mestizaje», sugiere que el Homo sapiens se crió con otras especies humanas en su viaje por Eurasia y, finalmente, las diversas especies humanas se fusionaron.

La segunda teoría,’ Teoría del Reemplazo’, argumenta que el Homo sapiens y otras especies humanas deben haber tenido poco o ningún interés sexual el uno en el otro, debido a sus diferentes hábitos y anatomía física. Otras especies humanas simplemente cayeron presas de la selección natural y no pudieron sobrevivir, o los Sapiens, al ser los maestros culturales, los llevaron a la extinción.

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La teoría del reemplazo asume que los Neandertales y Sapiens deben haber sido incapaces de aparearse debido a sus diferencias físicas. (Crédito de la foto: Nicolas Primola/)

Ambas teorías contienen algunos puntos discutibles. Si la teoría del mestizaje es verdadera, implicaría que la población euroasiática actual no son Sapiens puros, sino una combinación de Sapiens y Neandertales. Esto también significa que las dos especies eran capaces de tener descendencia fértil. Además, podría haber diferencias genéticas entre las diferentes poblaciones euroasiáticas, abriéndolas a las diferencias raciales. Por otro lado, la teoría del reemplazo implica que la población actual es Sapiens puros.

Basándose en la evidencia arqueológica y el significado político, la teoría del reemplazo fue ampliamente aceptada durante décadas y los neandertales se clasificaron como una especie separada.

Palabras finales

Investigaciones científicas recientes han puesto de nuevo en debate el estatus taxonómico de los neandertales. Un esfuerzo de 4 años para tratar de reconstruir el ADN de Neandertal concluyó en 2010 y descubrió una serie de secretos ocultos. El estudio reveló que alrededor del 1-4% del ADN humano de las poblaciones de Oriente Medio y Europa es similar al ADN de Neandertal. Un par de meses más tarde, otro estudio mostró que aproximadamente el 5-6% del ADN de la población nativa australiana y melanesia es ADN denisovano. Homo denisova es una de las otras especies humanas que existieron al mismo tiempo que los neandertales, pero que surgieron en un lugar diferente.

Si el ADN fue transmitido de hecho por interacciones sexuales entre las diferentes especies humanas y no como resultado de la evolución en el Homo sapiens, los neandertales bien pueden ser una subespecie para nosotros, no una especie completamente diferente. El estado taxonómico de Homo neanderthalensis y Homo densiova todavía está en el aire. Algunos ya han comenzado a referirse a ellos como Homo sapiens neanderthalensis y Homo sapiens denisova, respectivamente.

Diferentes especies o subespecies? Esta pregunta sigue siendo un misterio sin resolver y continúa haciendo que los científicos se rasquen la cabeza como grandes simios, ¡pero supongo que algunos hábitos nunca cambian!

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