Ivoryton Playhouse

Milton Stiefel fue un actor que finalmente se convirtió en la mano derecha y confidente de David Belasco, considerado uno de los mejores directores que surgieron del teatro estadounidense. Después de la muerte de Belasco en mayo de 1931, Stiefel continuó como gerente y director de escena de muchos espectáculos extravagantes que viajaron a nivel nacional, tocando en todas las principales ciudades estadounidenses. Al final de uno de estos recorridos, Stiefel vino a Essex para descansar, vio la sala de recreación sin usar y pensó que sería adecuada para acomodar a una compañía de valores residente. Una obra de comedia de Broadway titulada «Broken Dishes» acababa de cerrarse en Nueva York (supuestamente con Bette Davis en su primer papel en Broadway), y Stiefel la estrenó en Ivoryton durante la semana del 17 de junio de 1930. Así surgió el teatro Ivoryton.

Los actores de Stiefel vivían en casas particulares en Ivoryton, de las que se tomaron prestados la mayoría de los decorados y accesorios. La compañía no se recuperó hasta la última semana de verano, pero eso fue suficiente para convencer a Stiefel de que el teatro podría ser un éxito. A lo largo de los años, continuó produciendo y dirigiendo en Ivoryton, y en 1938 compró el edificio. Stiefel continuó en Ivoryton hasta su retiro en 1973, cuando vendió el teatro a Ken Krezel.

Se cree que el teatro es el primer teatro de verano autosuficiente en los Estados Unidos. La lista se describe en su documento de nominación de NRHP. Aunque había teatros más antiguos en Dennis, MA y Skowhegan, ME, estaban dotados por fundaciones de familias adineradas y no eran autosuficientes. El Westport Country Playhouse se estableció un año después del Ivoryton Playhouse.

El teatro ganó prestigio hasta el punto de que las invitaciones para trabajar allí eran muy apreciadas en la profesión teatral. Su reputación creció a nivel nacional y Paramount Pictures produjo un cortometraje que mostraba su funcionamiento completo. Actores establecidos como Henry Hull y Norma Terris firmaron para actuar en Ivoryton, y recién llegados como Katharine Hepburn y Cliff Robertson vinieron para ayudar a moldear la leyenda de Ivoryton. La fama de Ivoryton como uno de los principales lugares de espectáculos de verano de Estados Unidos continuó creciendo hasta el estallido de la Segunda Guerra Mundial, cuando el teatro se apagó durante varias temporadas, principalmente debido al racionamiento de neumáticos y gas, lo que hizo prácticamente imposible que el público llegara al Teatro. Stiefel fue a Hollywood, donde se desempeñó como director de Columbia Pictures, pero reabrió el Teatro después de la guerra y presentó un desfile de estrellas como Marlon Brando, Ethel Waters, Art Carney, Tallulah Bankhead, Helen Hayes, Betty Grable, Groucho Marx, Myrna Loy, Gloria Swanson, Dorothy Lamour, Maureen O’Sullivan y muchos otros.

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