Dimetilmercurio

Meera Senthilingam

Esta semana, nos remontamos a la época romana para extraer un compuesto muy tóxico. Aquí está Simon Cotton:

Simon Cotton

Los lectores de la parodia histórica ‘1066 y todo eso’ sabrán que los antiguos romanos eran la Mejor Nación, a causa de su educación clásica. Parte de su ciencia también era precisa; sabían cuán tóxico era el mercurio. El mercurio y algunos de sus compuestos se conocen desde hace más de 2000 años; los romanos extraían cinabrio, sulfuro de mercurio, en Almadén, España. Enviaron criminales a trabajar en las minas de mercurio, y esto fue considerado como una sentencia de muerte.

Antigua mina de mercurio

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» Enviaron criminales a trabajar en las minas de mercurio, y esto fue considerado como una sentencia de muerte.’

Los romanos usaban cinabrio como pigmento rojo anaranjado, pero también tostaban el cinabrio para obtener metal de mercurio. Ya sea que inhale polvo de cinabrio o vapor de mercurio, el resultado es el mismo: envenenamiento por mercurio. En el mundo antiguo, el mercurio se usaba para hacer la amalgama con oro o plata que se usaba para espejos de plata y para dorar vidrio o letras iluminadas en manuscritos. Después de aplicar la amalgama, el mercurio simplemente se evaporó. Los compuestos de mercurio se utilizaban en medicina, para tratar la sífilis (de manera ineficaz) y el metal se utilizaba en termómetros y barómetros.

Muchos científicos fueron víctimas de envenenamiento por mercurio, incluyendo a Sir Isaac Newton, Michael Faraday y Blaise Pascal. Los alquimistas estaban ansiosos por convertir el mercurio en oro; El rey Carlos II de Inglaterra era un gran químico, y su repentina muerte en 1685 se atribuye a su inhalación de mercurio en el curso de sus experimentos.

Sir Isaac Newton (1642 – 1727)

Sir Isaac Newton (1642 – 1727)

El nitrato de mercurio se usaba para preservar el fieltro utilizado en la fabricación de sombreros, y también para suavizar los pelos. Cuando el fieltro se secó, se formó un polvo tóxico. Los trabajadores absorbieron mercurio y desarrollaron síntomas, incluidos los temblores del sombrerero. La idea del Sombrerero Loco en Alicia en el País de las Maravillas no era una exageración de la mente de Lewis Carroll, aunque el personaje descrito no muestra ninguno de los síntomas clásicos.

Los compuestos de mercurio más tóxicos son los organometálicos, que contienen enlaces mercurio-carbono. El primero de ellos se hizo en 1852; Sir Edward Frankland descubrió que si se dejaba una mezcla de yoduro de metilo con mercurio metálico a la luz del sol, se formaban cristales de yoduro de metilmercurio. Siguieron muchos compuestos similares. A principios del siglo XX, la gente comenzó a usarlos como fungicidas en granos de semillas. Mataron hongos, y gente, también. Algunas personas hicieron pan directamente del grano, en lugar de plantarlo; se produjeron epidemias de envenenamiento por mercurio. En Irak en 1971-2, la gente ignoró las advertencias en sacos de granos tratados porque estaban en español. Cientos de personas murieron. Y cuando una empresa química japonesa descargó desechos de mercurio en el mar, las bacterias anaeróbicas lo convirtieron en metilmercurio, que fue absorbido por el plancton y pasó a la cadena alimentaria a través de los peces a los humanos. El resultado fue el envenenamiento de miles de personas en Minamata.

Pero el dimetilmercurio los supera a todos por toxicidad. Fue sintetizado por primera vez en 1858 por George Buckton, trabajando en el Royal College of Chemistry (ahora Imperial College). El grupo de investigación de Frankland comenzó a fabricar dimetilmercurio en 1863. Su colega Carl Ulrich inhaló algunos después de un derrame, y pronto mostró síntomas clásicos de envenenamiento por mercurio, dolor en las encías y entumecimiento de las manos, sordera y mala visión. Se puso inquieto y ruidoso antes de caer en coma. Ocasionalmente se levantaba del coma para emitir ruidos de aullido, pero murió quince días después de que se reconocieran los síntomas por primera vez. Un joven técnico que ayudó en la limpieza tardó más en desarrollar síntomas similares, pero en cuestión de meses estaba demente, inquieto, violento e incontinente. Murió de neumonía un año después.

Aún así, nadie estaba preparado para la muerte de Karen Wetterhahn de Dartmouth College, Estados Unidos. Era una química organometálica muy experimentada que tomó todas las precauciones para medir una pequeña cantidad de dimetilmercurio en agosto de 1996. Trabajaba en un armario de humos, llevaba bata de laboratorio, guantes de látex y gafas de seguridad. Un colega abrió la ampolla refrigerada de dimetilmercurio, y Wetterhahn rápidamente la pipeteó en el tubo de RMN, puso el resto en un recipiente de almacenamiento, limpió y desechó los guantes.

mercury

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Wetterhahn recordados derramar unas gotas de dimetilmercurio en el guante en ese día de agosto. La vida continuó con normalidad; continuó con su investigación y enseñanza. A principios de enero de 1997, comenzó a notar síntomas preocupantes, dificultad para hablar y problemas de equilibrio. Cinco días después fue ingresada en el hospital y se le diagnosticó una intoxicación aguda por mercurio. Su audición y visión se deterioraron. La quimioterapia para eliminar el mercurio resultó inútil; el 6 de febrero, solo tres semanas después de los primeros signos de enfermedad, Karen Wetterhahn entró en coma y murió el 8 de junio.

Los científicos y médicos que trataron a Karen Wetterhahn concluyeron: – ‘El dimetilmercurio parece ser tan peligroso que los científicos deberían usar compuestos de mercurio menos tóxicos siempre que sea posible. Dado que el dimetilmercurio es un producto químico «supertóxico» que puede penetrar rápidamente en los guantes de látex comunes y formar un vapor tóxico después de un derrame, su síntesis, transporte y uso por parte de los científicos deben mantenerse al mínimo, y debe manejarse solo con extrema precaución y con el uso de medidas de protección rigurosas.’

En 1865, el año en que murieron los investigadores de Frankland, George Buckton pasó de la investigación química a la entomología. Vivió hasta los 87 años, muriendo en 1905.

Meera Senthilingam

Así que Buckton tuvo suerte de escapar sin envenenamiento por mercurio. Era Simon Cotton con la química tóxica y mortal del dimetilmercurio. Ahora, la próxima semana, un compuesto muy versátil.

Jessica Gwynne

El caucho se ha utilizado en una gran variedad de aplicaciones: neumáticos y cámaras de aire para el transporte; productos médicos como guantes, catéteres y anticonceptivos; y productos de consumo como ropa, gomas de borrar, globos y artículos deportivos. En el Lejano Oriente, también se utiliza para rodamientos sísmicos, para evitar daños a edificios durante terremotos.

Meera Senthilingam
Y para descubrir la química que permite que el caucho natural tenga una variedad tan amplia de usos, únase a Jessica Gwynne en la próxima semana de Química en su elemento. Hasta entonces, gracias por escuchar. Soy Meera Senthilingam.

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