Después de que la Casa de los Poetas Anuncie Despidos, Ex-Empleados Acusan al Liderazgo de Represalias

Durante los últimos 35 años, la Casa de los Poetas ha sido un refugio raro para los amantes de la poesía. Investigadores y poetas frecuentaban su biblioteca de 70.000 volúmenes en Manhattan, una de las colecciones de poesía independiente más completas del país. Cofundada por Stanley Kunitz, el décimo Poeta Laureado de la nación, y Elizabeth Kray, una devota defensora de los poetas de la ciudad de Nueva York, las raíces de la fundación fueron profundas. El escritorio de caoba original del venerado poeta estadounidense e. e. cummings se encuentra en su edificio, y la organización se enorgullece de «esforzarse por crear un espacio democrático y pluralista para los poetas y el público.»

Para algunos de los ahora ex miembros del personal de Poets House, que anunció una suspensión temporal de las operaciones este lunes 16 de noviembre, es posible que esas palabras no resuenen del todo. Los nueve miembros del personal fueron despedidos durante una reunión de Zoom ese día, momentos antes de que el anuncio se hiciera público. Aunque el liderazgo atribuye el cierre al estrés financiero relacionado con la pandemia, la medida se produjo después de meses de organización liderada por el personal para responsabilizar a la administración y la junta por «quejas frecuentes de discriminación en el lugar de trabajo, acoso sexual y prácticas laborales explotadoras», dice una declaración escrita por ex personal en respuesta al anuncio de Poets House.

La noticia también llegó un día antes del 17 de noviembre, fecha límite para que Poets House respondiera a la petición sindical del grupo, presentada dos semanas antes.

Con el corazón apesadumbrado anunciamos que a partir de hoy, la Casa de los Poetas está suspendiendo temporalmente sus operaciones.
Agradecemos profundamente a nuestra querida comunidad por la oportunidad de servirles durante los últimos 35 años.https://t.co/85BUVt7dsm

– Casa de los Poetas (@poetshouse) Noviembre 16, 2020

«Si bien reconocemos la grave situación financiera que están experimentando las organizaciones artísticas de todo el mundo, creemos que el cierre y los despidos son una respuesta directa y de represalia a nuestros esfuerzos por formar un sindicato en Poet’s House con el Local 2110 de la UAW y para abordar las prácticas discriminatorias y explotadoras en la institución», dice la declaración de los trabajadores, redactada por la mayoría del personal despedido y publicada el miércoles.

La Casa de los Poetas rechaza las reivindicaciones de los trabajadores. «Entendemos y empatizamos con la sensación de pérdida del personal», dijo un portavoz a Hyperalergic. «Poets House trabajó duro para evitar llegar a este punto y, de hecho, mantuvo el salario completo y los beneficios para todos los empleados desde el momento en que tuvimos que cerrar nuestras instalaciones e ir al trabajo remoto en marzo hasta el 16 de noviembre. Simplemente no es el caso de que Poets House, una organización vibrante durante los últimos 30 años, se cerrara debido a quejas del personal o al deseo del personal de estar representado por un sindicato.»

El personal despedido recibirá dos semanas de sueldo en lugar de preaviso, así como el pago por el tiempo de vacaciones no utilizado, la indemnización de una semana de sueldo por cada año de empleo y beneficios de atención médica extendidos, señaló el portavoz. (Las cartas de despido de los empleados incluyen una cláusula de no menosprecio, confirmó Poets House.) La organización proyecta una reapertura a finales de 2021, siempre y cuando la pandemia de coronavirus esté bajo control.

«La Casa de los Poetas cerró cuando lo hizo para que aún hubiera fondos para compensar a los nueve miembros del personal, tres de los cuales habían estado en la organización por más de diez años», dice un comunicado de la organización en respuesta a la carta de ex funcionarios.

En entrevistas con Hiperalérgicos, seis ex empleados, todos los cuales han pedido permanecer en el anonimato por temor a represalias, compartieron historias similares de impunidad por comentarios y comportamientos inapropiados de altos cargos en Poets House, incluidos los miembros de la junta de quienes la organización dependía financieramente.

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Durante uno de los beneficios de invierno de la organización, en el que se invita a poetas a hacer lecturas, una prominente poeta negra conocida por su estilo performativo leyó una de sus obras en el escenario. «Cuando la gente se iba, un donante con mucho dinero se acercó al poeta y le dijo :’ Tu poesía está bien, pero no necesitas estar tan enojado todo el tiempo'», dijo un ex trabajador a Hyperalergic. «Un miembro del personal vio que esto sucedía, vio al poeta sentirse increíblemente molesto y se lo dijo a la gerencia, porque eso es algo de lo que deberían estar conscientes.»El trabajador no cree que la gerencia habló con el donante sobre el incidente.

Un trabajador contó que un miembro de la junta directiva se les acercó durante una fiesta de vacaciones el año pasado. «Estaba con un grupo de tres miembros del personal, una interna y Jane Preston, y un miembro de la junta que estaba borracho dijo:’ Encuentro a los poetas tan sexis. He tenido sexo con estos poetas, y estos son poetas con los que me encantaría tener sexo. ¿Con qué poetas te acostarías?»Cuando se acercaron a Preston al respecto, dice la trabajadora, ella afirmó que no recordaba que sucediera.

» Una vez, un miembro de la junta blanca se acercó a mí, también una persona blanca, y me dijo: ‘Me habría graduado el último de mi clase si no fuera por todos los Joses’, lo que implica que las personas latinx son más tontas que las personas blancas», dijo otro ex empleado. «Mi jefe vio que esto sucedía. Me llevó a su oficina y me dijo: ‘Sé que este miembro de la junta dice cosas que no están bien a veces, pero nos da mucho dinero, así que por favor no hables de esto con nadie.»»

«Constantemente le pedía al personal femenino más joven que se vistiera como si fuera su primera cita, cada vez que nos reuníamos con la junta», agregaron.

Al frente de la Casa de los Poetas durante las últimas tres décadas, Briccetti ha encabezado varias de las piedras angulares programáticas de la organización. Estableció Poetry in The Branches, un programa de mentoría de poesía de larga duración para sistemas de bibliotecas públicas, y creó The Poets House Showcase, una exposición anual gratuita de los nuevos libros de poesía del año. Pero con frecuencia aparece en los testimonios de los trabajadores por su difícil estilo de gestión.

«Trabajar con Lee es como tirar los dados», dijo un trabajador. «Ha habido momentos en que me ha gritado. Me han culpado de sus errores. Cada vez que levanta la voz y dice algo degradante o insultante, agrega: «No soy una gran oradora, así que lee mi tono, encuentra mi intención. Esta es una táctica de iluminación de gas muy familiar que Lee usa. Otro ex empleado describió a Briccetti como » un maestro manipulador.»

Parte del problema, dijo otro trabajador, es que no había un sistema formal para manejar los incidentes en el lugar de trabajo.

«Esa es parte de la razón por la que queríamos el respaldo del sindicato. Nunca hemos tenido un procedimiento formal de denuncia. Cada queja, sin importar de quién se trate, pasa por Lee Briccetti y se maneja verbalmente», le dijeron a Hyperalergic. «Así que si hay una queja sobre ella, no hay otra manera de hacerlo. Y también se nos prohíbe específicamente hablar con cualquier miembro de la junta sin la preocupación verbal por escrito de Lee Briccetti.»Un ex empleado que dijo que se sentía especialmente silenciado cuando un miembro del personal de BIPOC decidió no presentarse cuando el esposo de un conocido traductor de poesía lo manoseó debajo de la mesa durante una cena.

«No le dije nada a la gerencia porque no teníamos una política de quejas. No tenía ganas de presentarme, debido a la cultura», le dijeron a Hyperalergic.

Solidaridad con @phstaff, contra la que la gerencia tomó represalias bajo el pretexto de dificultades financieras por organizar su lugar de trabajo y hablar en contra de la discriminación, el acoso sexual y la explotación laboral. https://t.co/ff7OBzr9qS

– Sindicato de Trabajadores de Libros (@book_workers) Noviembre 20, 2020

Según la declaración de los ex empleados, los trabajadores expresaron por primera vez su preocupación por una «cultura hostil en el lugar de trabajo» en febrero, antes de que la pandemia azotara. Sus cargos fueron seguidos por una reunión el 20 de agosto entre el personal, la administración y la junta, mediada por Mark Pearce, el ex Presidente de la Junta Nacional de Relaciones Laborales bajo el presidente Barack Obama, traída por el personal.

Pearce redactó un memorándum, revisado por Hyperalergic, que describe los principales problemas planteados por los trabajadores; a saber, la falta de liderazgo para responsabilizar a los miembros de la junta, donantes y presentadores por «quejas repetidas de racismo, transmisoginia y sexismo contra el personal y los pasantes», y la ausencia de un sistema de quejas para abordar las quejas adecuadamente.

En un correo electrónico después de la reunión, el Presidente saliente de la Junta, Nicholas Potter, agradeció a los trabajadores por su franqueza y dijo que la discusión «surgió una necesidad urgente de autorreflexión por parte de la gobernanza y acción inmediata.»Poets House contrató a un investigador independiente para investigar las acusaciones, aunque la declaración de ex empleados señala que lo hicieron sin su aporte, eludiendo las promesas de incluir a los trabajadores en las decisiones de contratación. En su declaración, Poets House dijo que el informe del investigador «demostró que las afirmaciones eran insustanciales y recomendó capacitación y políticas de personal actualizadas.»

Se estableció un comité con representantes de diferentes facetas de la organización para seleccionar un consultor de Diversidad, Equidad, Inclusión y Accesibilidad (DEIA) para dirigir capacitaciones y desarrollar un procedimiento de quejas para enero de 2021. Un portavoz de la Casa de Poetas dijo que los planes para implementar esos procesos estaban en marcha y » se reanudarán cuando la Casa de Poetas reabra.»

En los meses previos al cierre de Poets House, la mayoría de su personal había comenzado a reunirse con representantes del Local 2110 de Trabajadores Automotrices Unidos, que representa a los trabajadores del Museo de Arte Moderno, el Nuevo Museo y el Cobertizo, entre otros, y había firmado tarjetas de apoyo sindical. El 4 de noviembre, presentaron una petición sindical ante la Junta Nacional de Relaciones Laborales e informaron a los dirigentes de su intención de sindicalizarse. Buscaron «un asiento en la mesa», en palabras de un ex empleado: mayor influencia para acelerar las iniciativas de la DEIA y mayor transparencia financiera, especialmente durante la pandemia.

» Después de agosto, comenzaron a hablarnos sobre las subvenciones que estábamos recibiendo y el calendario de primavera y la programación que ya estaban planeando. Así que en los últimos tres meses, no había indicios de que estuviéramos cerca de cerrar», dijo un ex empleado a Hyperalergic. (Por el contrario, la declaración de Poets House dice que los miembros del personal «estaban conscientes de que la situación financiera había puesto en peligro los empleos» en el momento en que presentaron la petición.)

» Y luego, después de presentar nuestra petición de sindicalización, personalmente no supe de Lee y Jane entre ese entonces y el 16 de noviembre. Les envié correos electrónicos; estaba preparado para ir a cada reunión de personal. Cada reunión de personal fue cancelada.»

Dos semanas más tarde, el día antes de la fecha límite de respuesta a la petición, se informó al personal del cierre y los despidos simultáneamente durante una reunión de personal.

» ¿Sé a ciencia cierta que esto fue un acto antisindical? ¿Dijeron que despedían a la gente por sindicalizarse? No, pero el momento es bastante condenatorio, especialmente teniendo en cuenta cuánto tiempo habíamos estado hablando con ellos sobre estos temas», continuó el trabajador.

La clave entre esos problemas, dijeron los ex empleados entrevistados, fue la disposición de la administración a permitir que se deslice el comportamiento inapropiado de los miembros de la junta.

La indulgencia del liderazgo en tales casos puede indicar la abrumadora dependencia de la organización de la filantropía privada para la supervivencia, un problema sistémico en las artes y en la comunidad sin fines de lucro en general. Pero el personal señaló disfunciones más grandes relacionadas con los flujos de trabajo y las finanzas.

» Yo estaba a cargo de repartir los pagos a los poetas que venían a enseñar, leer, dar conferencias — y a menudo nos atrasábamos en los pagos. Estaba en la incómoda posición de decirle a la gente ‘el cheque está en el correo'», dijo un ex trabajador. «Recuerdo que una vez pedí un cheque para un poeta y que la gerencia me dijo algo como ‘Ella tiene dinero, estará bien.»La forma en que maniobrábamos se sentía desorganizada y éticamente confusa.»

Este empleado finalmente abandonó la organización, sintiéndose «sin apoyo, infantilizado y bloqueado por altos cargos».»

Todos los trabajadores hiperalérgicos con los que habló, sin embargo, compartieron un sentimiento positivo: una profunda creencia en la misión de Poets House y un deseo de verla regresar, bajo un nuevo liderazgo. Ha habido una efusión de apoyo a la organización en las redes sociales y expresiones de solidaridad para con sus trabajadores.

«Me encanta Poets House y el buen trabajo que hace, y sé que gran parte de la disfunción proviene del frenesí de preocupación por financiar y mantener vivo ese buen trabajo, especialmente ahora», dijo un trabajador, que renunció a su trabajo en Poets House durante el último año. «Pero no creo que el modelo de liderazgo actual esté funcionando, especialmente últimamente, y espero que pueda surgir algún cambio significativo, claro y significativo de este momento difícil.»

«No estamos haciendo esto por ira, no lo estamos haciendo por malicia», dijo un ex trabajador que ayudó a escribir la carta de ex personal. «Queremos solidarizarnos con otros trabajadores del arte sin fines de lucro que están siendo tratados mal por la gerencia ejecutiva bajo el disfraz de que todas las organizaciones sin fines de lucro del arte son buenas. Estamos haciendo esto por nuestros pasantes, dando ejemplo, porque sabemos que algún día serán profesionales del arte que se ocuparán de estos mismos temas.»

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