28 de septiembre de 1781: El Principio del Fin

Durante seis años, el espectro de la derrota había perseguido cada pensamiento del General George Washington. A medida que la ventaja tras la ventaja se desvanecía, las arcas estadounidenses se secaban, y el general más prometedor traicionaba a la Revolución, parecía cada vez más que Washington y su variopinto ejército perderían su lucha por la independencia. Pero en septiembre de 1781, en la cima de una colina que temía no volver a ver, Washington finalmente pudo respirar un suspiro de alivio.

Tres semanas antes, había comenzado una marcha hacia el sur desde el área de Nueva York, donde él y sus soldados habían pasado la mayor parte de la guerra. Ahora, por primera vez desde que fue nombrado comandante en jefe en 1775, visitó su casa en Mt. Vernon. Las cosas también estaban mejorando para su ejército, aunque no podía haber adivinado cuánto. El 28 de septiembre de 1781, hace 225 años, él y sus aliados llegarían a Yorktown, Virginia. Allí anotaría su primera y última victoria ofensiva importante. El asedio de Yorktown ganaría la Revolución Americana.

El fervor revolucionario de Estados Unidos se había atrofiado en los largos años desde 1776. El ejército continental estaba quebrado. Los alistamientos se habían reducido a la nada, y la buena voluntad de los ciudadanos se había gastado desde hacía mucho tiempo. Los estadounidenses estaban cansados de esta guerra sin fin. A menos que Washington entregara alguna gran victoria o ventaja en algún lugar, en cualquier lugar, la Revolución seguramente decaería. Pero sin el control del mar, no podía hacer mucho. Un enemigo como los británicos, que podía reabastecerse, reforzar o escapar en cualquier parte de la costa, era casi imposible de derrotar. Francia, aliado de los Patriotas desde 1778, ciertamente tenía el poder naval para tomar el control de las aguas estadounidenses, pero los barcos franceses siempre parecían estar ocupados en otros lugares. «Si Francia retrasa la ayuda oportuna ahora, no nos servirá de nada si lo intenta de ahora en adelante», escribió Washington en la primavera de 1781. «Estamos al final de nuestra atadura y ahora o nunca debe llegar nuestra liberación.»

» Estamos al final de nuestra atadura», escribió George Washington en 1781.

Él y sus compañeros luchaban por nada menos que su libertad, pero para Inglaterra y Francia América representaba solo un teatro en una guerra mundial. Los soldados del rey también luchaban contra los franceses y los españoles en Europa, el Caribe y el Océano Índico. A pesar del tamaño y la fuerza de las fuerzas armadas británicas, Londres ahorró solo una astilla para su comandante en jefe en Estados Unidos, el general Henry Clinton. Sin refuerzos, que solicitaba constantemente, Clinton se resignó a una estrategia defensiva, a un juego de espera. Tarde o temprano conseguiría suficientes hombres para aplastar a los continentales de una vez por todas, o los colonos se cansarían tanto de la guerra que se rendirían.

El general Charles Cornwallis había comenzado a dudar de su lento comandante en jefe. Con la orden de defender las posesiones británicas en las Carolinas, el joven, ambicioso y agresivo Cornwallis ahora quería atacar Virginia. Con una lucrativa cosecha de tabaco y numerosos depósitos de suministros, Virginia mantuvo a flote a los rebeldes. «Si nos referimos a una guerra ofensiva en Estados Unidos», escribió Cornwallis el 10 de abril de 1781, » debemos abandonar Nueva York y llevar toda nuestra fuerza a Virginia.»Por supuesto, Clinton no quería una guerra ofensiva en Estados Unidos hasta que obtuviera miles de refuerzos más, y abandonar Nueva York, que la Corona había mantenido desde 1776, parecía una locura. A Cornwallis no le importaba. Clinton, lujosamente atrincherado en una mansión de Manhattan, podría contentarse con ver pasar la guerra, pero el 25 de abril Cornwallis y su ejército abandonaron Wilmington, Carolina del Norte, rumbo a la costa de Virginia.

En el norte, Washington planeó su propio ataque. El 22 de mayo, él y el Teniente General francés Vizconde de Rochambeau se reunieron en Wethersfield, Connecticut, para planificar una estrategia para sus fuerzas combinadas. Tentativamente decidieron atacar Nueva York. La lucha no sería fácil, pero Washington admitió que era «la más capaz de golpear un golpe mortal al dominio británico en Estados Unidos.»Si nada más, Clinton podría solicitar refuerzos de Cornwallis, lo que aliviaría la presión sobre el ejército estadounidense en el sur.

Entonces Washington recibió una carta que cambió el curso de la historia. El Contralmirante francés Comte de Grasse había estado luchando contra el Almirante británico George Rodney por el control del Caribe desde abril. Ahora, en lugar de regresar a Francia como se había planeado originalmente, navegaría con sus 29 buques de guerra y 3.000 hombres al Chesapeake. De Grasse, de un solo golpe, le había dado a Washington la mejor oportunidad de la guerra. Pero también había establecido un límite de tiempo: tenía que regresar a las Indias el 15 de octubre. Washington tuvo dos meses.

Washington se enteró de los planes de de Grasse el 14 de agosto. Dos días más tarde tenía a su ejército en marcha. Sin embargo, si Clinton sospechaba que Washington se dirigía a Virginia, seguramente advertiría a Cornwallis. Y si Cornwallis se trasladaba tierra adentro o a las Carolinas, o si los barcos de Clinton llegaban primero al Chesapeake, la flota de de Grasse sería inútil. Así que Washington siguió fingiendo con Nueva York. Una vez que sus hombres llegaron a Nueva Jersey, establecieron lo que parecían campamentos permanentes. Clinton parecía no prestar atención, incluso cuando los Patriotas vulnerables cruzaron el Hudson en decenas de pequeños botes. «Un enemigo un poco audaz y capaz habría aprovechado el momento, tan favorable para él, tan vergonzoso para nosotros, para un ataque.»escribió el Coronel francés William de Deux-Ponts. «Su indiferencia y letargo . . . es un enigma que no puedo resolver.»

Clinton repitió su excusa habitual: Necesitaba más hombres. No ciego a las flagrantes advertencias de un ataque contra Nueva York, le pidió a Cornwallis el 11 de junio 3.000 refuerzos. Clinton desaprobó la incursión de su subordinado en Virginia; desde que Cornwallis abandonó Wilmington, los puestos británicos en Carolina del Sur y Georgia habían caído uno a uno. Pero, sin embargo, permitió que Cornwallis tuviera una mano relativamente libre. En lugar de mandarlo de vuelta a Wilmington, Clinton recomendó «una estación defensiva en cualquier situación saludable que elijas, ya sea en Williamsburg o Yorktown.»A Cornwallis tampoco le gustó porque estaban encerrados en una larga península. Se dirigió a Portsmouth en su lugar.

A principios de julio, Clinton se había acercado, al menos un poco, al interés de Cornwallis en Virginia. Al darse cuenta de que la Península de Virginia, limitada por los ríos James y York y la bahía de Chesapeake, podría servir como una importante base naval, le dijo a Cornwallis que mantuviera a todos sus hombres allí y fortaleciera Old Point Comfort, en la punta de la península. También podría tomar Yorktown si fuera necesario. Clinton consideró este último el más defendible de los dos puntos. Así es como un pequeño y decrépito puerto de tabaco en el río York llegó a decidir el destino de una nación naciente.

Una vez que los aliados cruzaron el Delaware, en los primeros días de septiembre, el ataque a Nueva York fue expuesto como un farol, tanto para Clinton como para los Patriotas, que hasta ahora no habían conocido a su verdadero objetivo. Los neoingleses se resistieron bruscamente. Por un lado, no querían alejarse tanto de casa; por otro, les preocupaba que si los británicos no los mataban, el clima del sur lo haría. Washington se apresuró a ir a Filadelfia para rogar al Congreso por dinero duro para pacificar a sus tropas. El superintendente de finanzas estadounidense entregó a regañadientes 2 20,000 en especie prestados de los franceses. Washington cabalgó desde Filadelfia el 5 de septiembre; los franceses partieron por el Delaware en barco más tarde ese mismo día. Fue «el viaje más bonito que se pueda imaginar», escribió uno de los empleados de Rochambeau. «Sería difícil tener una vista más hermosa que la de Filadelfia, ya que uno la abandona por el agua.»

Esa actitud de turista estaba empezando a raspar los nervios deshilachados de Washington. Para los franceses, esta pequeña aventura a través del campo americano podría significar una oportunidad para la gloire. Pero si todo no fuera perfecto, Washington y sus hombres perderían su país. Washington se estaba ahogando en preocupaciones: Cornwallis podría moverse; Clinton, que tenía 17.000 soldados en Nueva York, podría atacar; el desgaste en la marcha podría debilitar a su ejército. Además, suponiendo que los estadounidenses llegaran al Chesapeake, ¿los barcos franceses estarían allí? Nadie había sabido de de Grasse desde el 8 de julio. Una tormenta—o la armada inglesa-podría haber dispersado a la flota, o el almirante podría haber decidido regresar a casa después de todo. Una y otra vez, los franceses habían prometido ayuda que nunca llegó. Como Washington escribió al Marqués de Lafayette, » Estoy angustiado más allá de toda expresión al saber qué ha sido del conde de Grasse.»

Pocas horas después de salir de Filadelfia, el ejército francés llegó a Chester, Pensilvania. A medida que se acercaban a la orilla, vieron un espectáculo inusual: un hombre de seis pies y dos pulgadas con un uniforme de oficial continental saltando de un lado a otro por la orilla del río, agitando salvajemente con su sombrero en una mano y su pañuelo en la otra. Mientras remaban más cerca, se dieron cuenta de que era Washington. Por fin había oído hablar de de Grasse. La flota francesa había anclado a salvo en el Chesapeake, y, lo que es más, Cornwallis no se había movido de Yorktown. «Nunca he visto a un hombre más abrumado de alegría grande y sincera que el general Washington», dijo el Duque de Lauzun. Deux-Ponts agregó: «Un niño cuyos deseos hubieran sido satisfechos no habría experimentado una sensación más animada.»

Los hombres de Washington habían marchado 200 millas en 15 días; ahora abordaron barcos que los transportarían el resto del camino por el Chesapeake y el James. Washington no se unió a ellos; en su lugar, aceleró su caballo en un galope de 60 millas a un lugar que no había visto desde que comenzó la guerra. Llegó a las puertas de Mount Vernon el 9 de septiembre y fue recibido por una cría de hijastros jóvenes. Se quedó tres noches y luego partió para reunirse con sus tropas en Williamsburg.

En el camino, su gran ánimo sufrió un golpe. Un mensajero se encontró con él en el camino para informarle de que la flota de de Grasse había desaparecido. Esta vez no tuvo que preocuparse mucho; los barcos franceses regresaron el 15 de septiembre. Cuando el Almte. El conde de Barras había navegado su flota de ocho barcos desde Newport, Rhode Island, para unirse a de Grasse, el almirante británico Thomas Graves lo había perseguido con 19 barcos de línea y siete fragatas. Graves y de Grasse habían luchado justo dentro de la boca del Chesapeake el 5 de septiembre. El compromiso no fue concluyente, pero maltrató a Graves lo suficiente como para que regresara a Nueva York en lugar de arriesgarse a la aniquilación. Mientras tanto, Barras se había deslizado desapercibido en la bahía.

Para el 22 de septiembre, todos los aliados se habían reunido en Williamsburg, y Washington podía admirar su fuerza superior. Entre su ejército y las tropas del sur, los estadounidenses reunieron 8.845 soldados. Los franceses añadieron otros 7.800. «Hasta ahora todo ha tenido éxito a nuestros deseos», escribió Washington ese día. «Perspectiva . . . son tan favorables como se podría haber esperado.»

El 28 de septiembre amaneció claro, y al amanecer los aliados comenzaron a bajar por la península hasta Yorktown. A medida que avanzaban las 15 millas sobre lo que Washington llamó «un país hermoso y fértil», la evidencia de la guerra estaba en todas partes. Las casas estaban desiertas, rodeadas de cercas derribadas y hierba alta. Pero no fue hasta que las fortificaciones de Yorktown se levantaron en el horizonte que los estadounidenses detectaron los primeros piquetes de infantería enemigos. Unas cuantas balas de cañón persiguieron a los centinelas británicos detrás de las murallas de la ciudad.

Cornwallis había cavado de forma segura en Yorktown. Incluso con 16.000 hombres contra los 6.000 británicos, los aliados no se atrevieron a asaltar la ciudad. En cambio, el 6 de octubre, ellos también comenzaron a cavar. Asediaban a los británicos, asfixiándolos con círculos de trincheras y artillería cada vez más estrechos. Washington, aún desconcertado por su inusitada buena fortuna, temía que su presa se precipitara por el río York. Cornwallis había retirado sus guarniciones de los reductos exteriores el 29 de septiembre, una acción que Washington interpretó como preludio de una fuga. No lo fue. Clinton había prometido enviar 5.000 refuerzos a Virginia en una semana, y Cornwallis decidió proteger a sus limitadas fuerzas mientras esperaba. Esperaría en vano. Cornwallis nunca recibió sus refuerzos. Él y su ejército abandonarían Yorktown sólo como prisioneros de guerra.

(Para los eventos finales del asedio, visita AmericanHeritage.com el 19 de octubre.)

—Christine Gibson es editora de la revista American Heritage.

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