Russischer Wissenschaftler verteidigt Ansprüche auf Leben am Wostoksee

ALEXEY EKAIKIN / REUTERS

Wissenschaftler, die in der Antarktis arbeiten, glauben, dass sie eine neue Bakterienart gefunden haben, die im Wostok-See gedeiht.

Der russische Wissenschaftler, der Proben aus einem unter fast 4 Kilometern antarktischem Eis vergrabenen See analysiert, hat sich gegen die Kritik gewehrt, dass eine unbekannte Bakterienart, die das Team entdeckt hat, tatsächlich kontaminiert war.

Bei einem internationalen wissenschaftlichen Treffen in Moskau am 6. März sagte Sergey Bulat vom Petersburger Institut für Kernphysik in Gattschina, dass Wasser aus dem Wostok-See ein Bakterium enthielt, dessen DNA weniger als 86% der DNA bekannter Bakterienarten ähnelte. Aber andere Forscher argumentieren, dass die Ankündigung verfrüht war, weil das Bakterium nur eine Verunreinigung aus der Bohrflüssigkeit gewesen sein könnte.

„Sie müssen wirklich aufhören, mit gefrorenem, in Kerosin getauchtem Seewasser herumzuspielen und eine saubere Wasserprobe zu bekommen“, sagt John Priscu, Glaziologe an der Montana State University in Bozeman, der im Januar eine US-Expedition zum antarktischen Lake Whillans leitete, einem vergleichsweise kleinen, flachen Gewässer unter 800 Metern antarktischem Eis.

Aber Bulat steht zu der Behauptung und sagt, dass das Team Schritte unternommen hat, um eine mögliche Kontamination auszuschließen.

„Wir sind uns sehr sicher, dass das, was wir gefunden haben, eine nicht klassifizierte native Mikrobe ist“, sagt Bulat. „Es scheint zu einer Abteilung von unkultivierten Umweltbakterien zu gehören, die noch nicht bestimmt wurden.“

Das russische Team brach im Februar 2012 in den unberührten See ein. Mit ungefähr der Größe des Ontariosees ist Vostok bei weitem der größte der rund 300 subglazialen Seen unter dem Eisschild der Antarktis. Eine vorläufige Analyse, die im vergangenen Oktober veröffentlicht wurde, deutete darauf hin, dass die oberen Schichten des Sees leblos waren. Aber seitdem durchgeführte Tests haben gezeigt, dass dies nicht der Fall ist, sagt Bulat. Die genetische Analyse habe drei Varianten des Bakteriums ergeben, die nicht den in globalen Datenbanken beschriebenen Bakterienlinien zugeordnet werden können, sagt er.

 Wostok-See-Diagramm mit Bohraufwand

Ein russisches Team hat im Februar letzten Jahres Bohrungen über 4.000 Meter in den Wostok-See durchgeführt.

Die Wissenschaftler haben die Physiologie und Biochemie der mysteriösen Mikrobe noch nicht etabliert, und sie wissen nicht, wie sie Energie aus ihrer pechdunklen und nährstoffarmen Umgebung gewinnen könnte. Anspruchsvollere Tests, einschließlich der Sequenzierung des gesamten Genoms, werden erforderlich sein, um diese und andere Fragen zu beantworten, sagt Bulat.

Aufgrund der hohen Kontamination — die aktuellen Proben enthalten so viel Bohrflüssigkeit wie Seewasser — und der geringen Bakterienzahl von nur 167 Zellen pro Milliliter seien diese Analysen jedoch noch nicht möglich. Er hofft, dass Proben aus einem 54 Meter langen, frisch gefrorenen Eiskern, der während der Saison 2012/13 gebohrt wurde und voraussichtlich im Mai in St. Petersburg eintreffen wird, mehr über die Genetik des mikrobiellen Lebens im Wostok-See verraten, sagt er.

Andere Forscher sagen, dass sie überrascht wären, wenn der Vostok-See völlig frei von Leben wäre. Das US-Team hat bereits das Vorhandensein von Mikroben in Wasser- und Sedimentproben aus dem Lake Whillans gemeldet. Diese Proben werden derzeit in US-Labors analysiert. Aber viele weisen darauf hin, dass etwa 90% der Bakterien auf der Erde unkultiviert und unsequenziert bleiben, so dass es nicht sehr überraschend ist, bakterielle DNA zu finden, die nicht vollständig mit der von gut klassifizierten Taxa übereinstimmt.

„Es passiert ziemlich viel“, sagt Brent Christner, Mikrobiologe an der Louisiana State University in Baton Rouge und einer der Forscher, die die Proben des Lake Whillans analysieren.

Das russische Team hat möglicherweise Unterschiede von einigen hundert Basenpaaren zu Arten in den Datenbanken gefunden, aber dies ist „weder bemerkenswert noch diagnostisch“, stimmt David Pearce, Mikrobiologe beim British Antarctic Survey in Cambridge, zu. Nichtsdestotrotz seien die russischen Ergebnisse – wenn sie sich halten – „ein ermutigender und positiver erster Schritt“.

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