Die herzzerreißenden Kindheitsplagen der 1700er und 1800er Jahre

Familien dezimierten sich von New York City nach Maine

Als er 1849 über den Ursprung der Arten schrieb, erlitt Charles Darwin einen verheerenden Verlust. Charles und Emma Darwins zehnjährige Tochter Annie bekam zusammen mit ihren beiden Geschwistern Scharlach. Einige glauben, dass sie auch an Tuberkulose gelitten haben könnte. Weltweite Scharlachpandemien wüteten in den 1700er Jahren und erneut zwischen 1820 und 1880 und trafen Kinder in Europa und Nordamerika besonders hart.

Zu den Symptomen von Scharlach gehören Halsschmerzen, hohes Fieber, vergrößerte Mandeln, Kopfschmerzen und ein Hautausschlag. Opfer starben manchmal innerhalb von 48 Stunden.

Bild: Wikipedia Commons

Die Symptome überlappen eine Vielzahl anderer Krankheiten, so dass Scharlach während der europäischen Kolonialexpansion der 1600er und 1700er Jahre oft mit Diphtherie verwechselt wurde. Das Fieber führte manchmal zu Lungenentzündung, Nierenerkrankungen, rheumatischen Herzerkrankungen, Arthritis oder anderen Problemen. Selbst in den späten 1800er Jahren war die Sterblichkeitsrate signifikant.

Als Annie unter sinkender Gesundheit litt, brachte Darwin seine Tochter für eine innovative Behandlung in ein Spa in Worcestershire, England — Hydrotherapie bestehend aus Whirlpools. Leider starb Annie Darwin, nachdem sie eine Woche lang schrecklich gelitten hatte. Darwins zehntes Kind, Charles, der drei Monate nach Annies Tod geboren werden sollte, starb ebenfalls an Scharlach.

Als Charles Darwin über sein verstorbenes Lieblingskind Annie schrieb, sagte er:

„Neben ihrer so temperierten Fröhlichkeit war sie in ihren Manieren bemerkenswert herzlich, offen, offen, geradlinig, natürlich und ohne jeden Schatten der Zurückhaltung. Ihr ganzer Geist war rein und transparent. Man spürte, dass man sie genau kannte und ihr vertrauen konnte. Ich dachte immer, dass wir im Alter wenigstens eine liebende Seele hätten haben sollen, an der sich nichts hätte ändern können.“

„Alle ihre Bewegungen waren kräftig, aktiv und gewöhnlich anmutig. Wenn sie mit mir durch den Sand ging, obwohl ich schnell ging, ging sie oft vorher und pirouettierte auf eleganteste Weise, ihr liebes Gesicht strahlte die ganze Zeit mit dem süßesten Lächeln. Gelegentlich hatte sie mir gegenüber eine ziemlich kokette Art, deren Erinnerung charmant ist. Sie benutzte oft übertriebene Sprache, und als ich sie befragte, indem ich übertrieb, was sie gesagt hatte, Wie deutlich kann ich jetzt den kleinen Kopfwurf sehen, und Ausruf von ‚Oh, Papa, was für eine Schande von dir!“

„In der letzten kurzen Krankheit war ihr Verhalten in einfacher Wahrheit engelhaft. Sie hat sich nie beschwert; nie wurde ärgerlich; war immer Rücksicht auf andere, und war dankbar, in der sanftesten, erbärmliche Art und Weise für alles, was für sie getan. Als sie so erschöpft war, dass sie kaum sprechen konnte, lobte sie alles, was ihr gegeben wurde, und sagte, etwas Tee sei wunderschön gut.“

Scharlach

Die Krankheit wird durch Streptococcus-Bakterien verursacht und breitet sich durch Husten, Niesen und Kontakt mit anderen aus. Es beginnt mit „Halsentzündung“. Die Bakterien produzieren Toxine, die Plasmamembranen von Blutkapillaren unter der Haut schädigen. Dies erzeugt den charakteristischen roten Ausschlag auf Körper und Zunge, bekannt als Erdbeerzunge, der Scharlach von anderen Krankheiten unterscheidet.

Dr. William Douglas, ein Bostoner Arzt in den 1700er Jahren, sagte, dass einige Opfer an plötzlicher Nekrose starben; aber die meisten von ihnen durch gangränöse oder ätzende Geschwüre in den Fauces (Hals) oder durch Schwellung im Nacken, wobei die Strangulation in sehr kurzer Zeit auftrat.

Behandlungen für Fieber in den 1700er Jahren umfassten Aderlass aus einer Vene unter der Zunge oder im Arm, Borax und Honig Hals waschen, ein „Pflaster“, um den Hals zu verbrennen oder Hautblasen am Körper zu erzeugen, Physicks (Reinigung der Eingeweide) und verschiedene andere Heilmittel. Der Zweck dieser Behandlungen war es, das Fieber vom Gehirn, Hals und Kehlkopf abzulenken und die Heilung zu fördern.

Flöhe oder Lanzetten zum Aderlass. Bild: Douglas Abbitier, MedicalAntiques.com

In einer Zeit, in der fast die Hälfte der Kinder unter fünf Jahren starb, waren Scharlach und Diphtherie die Haupttodesursachen bei Kindern.

Kehlstaupe

Die Symptome von Scharlach und Diphtherie waren so ähnlich, dass es bis Ende der 1800er Jahre keine Differenzierung gab. Halsschmerzen, die die Hauptsymptome sowohl für Diphtherie als auch für Scharlach waren, waren häufig und oft nicht auf eine bestimmte Krankheit zurückzuführen. Koloniale Aufzeichnungen zeigen, dass Diphtherie viele andere Namen hatte, einschließlich Zynismus, Angina, Krebs, Blasen, Rasseln und Kehlstaupe, und es gibt Spekulationen, dass einige Opfer gleichzeitig an beiden Krankheiten gelitten haben könnten.

Diphtherie wurde durch ein stäbchenförmiges Bakterium namens Corynebacteriumdiphtherie verursacht, das die oberen Atemwege infizierte. Im Hals würde sich eine falsche Membran bilden, die anschwellen und oft schnell zum Ersticken führen würde. Die einzige Lösung, um Erstickung zu vermeiden, wäre eine Tracheotomie gewesen, die die falsche Membran umgehen und dem Opfer erlauben würde, frei zu atmen. Diese Technik wurde in Nordamerika erst viel später in den 1900er Jahren perfektioniert.

John Duffy, der Autor von Epidemien im kolonialen Amerika, glaubt, dass Diphtherie in den frühen Kolonialzeiten vorhanden war, aber erst 1735-1736 während des Auftretens eines virulenten Ausbruchs in Neuengland die Aufmerksamkeit der Ärzteschaft auf sich zog.

Bis 1740 waren allein in Connecticut über 1.000 Kinder gestorben. Solche Statistiken veranlassten den Lexikographen Noah Webster, Diphtherie „die Pest unter Kindern“ zu nennen. Familien verloren oft die Hälfte ihrer Kinder an die Krankheit. Einige glaubten, dass die Krankheit mit einem schweren Befall von schwarzen Raupen verbunden war. In der Epidemie von 1735-1736, Aufzeichnungen zeigen, gab es über 1.000 Todesfälle in New Hampshire, die eine Bevölkerung von 23.000 hatte. Und 90% der Todesfälle in dieser Kolonie waren von Kindern unter 10 Jahren.

Obwohl Aufzeichnungen nicht immer gut aufbewahrt wurden, starben Tausende von Kindern an Diphtherie und Scharlach, und Anekdoten zeigen, dass die Menschen um 1700 zu glauben begannen, dass das Fieber ansteckend war. Das „Yale Journal of Biology and Medicine“ beschreibt Primärquellenaufzeichnungen aus Dutzenden von Städten von Kittery, Maine bis New York City. In diesen fünf Jahren gab es eine verheerende Explosion der Epidemie und des Todes. Obwohl die epidemischen Ausmaße der Zahl der Todesopfer nach 1880 abnahmen, hielten diese beiden Krankheiten weitere 70 Jahre an.

Louis Pasteur wurde 1879 die Verbindung von Streptococcus-Bakterien mit Scharlach zugeschrieben. Antibiotika wurden jedoch erst im zwanzigsten Jahrhundert zur Bekämpfung von Scharlach und Diphtherie verfügbar. Heute gibt es Impfstoffe gegen Diphtherie, um die Krankheit zu verhindern.

Eine globale Pandemie wie das Coronavirus mit einer Bevölkerung von sieben Milliarden Menschen erreicht ein anderes Ausmaß als die Kindheitsplagen des 18. und 19. Dennoch infizierten und töteten die beiden Krankheiten einen hohen Prozentsatz der Kinder zu einer Zeit, als sich die vorherrschenden Überzeugungen auf abergläubische Ursachen konzentrierten. Wir können dankbar sein, dass schreckliche Krankheiten wie Diphtherie und Scharlach jetzt besser vermeidbar und behandelbar sind.

Foto von CDC auf Unsplash

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